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El ángel guardián del bitcoin: Brian Armstrong y su plan para reforzar la seguridad de criptomonedas

Por ahora, Coinbase parece un casino, pero su billonario fundador Brian Armstrong lo ve como el comienzo de una liberación financiera del planeta.

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Brian Armstrong en la nueva sede de Coinbase en el distrito financiero de San Francisco. Foto: Jamel Toppin, para Forbes.

En una de las calles de San Francisco se encuentran grandes pilares de piedra de un banco que data del siglo XIX.

A unos pasos de distancia de ahí, están las oficinas de Coinbase, la mayor empresa de intercambio de bitcoins y criptomonedas en Estados Unidos. La compañía es una colmena de ingenieros de software y jóvenes ejecutivos de marketing. Allí, los mundos de la banca convencional y el criptoanarquismo se fusionan.

El estilo y filosofía de Brian Armstrong, el multimillonario cofundador de 37 años y CEO de Coinbase, está en el campo de los anarquistas financieros. Se acomoda en su asiento junto a varios empleados, dentro de una fila de pequeños escritorios que se asemejan a los carriles de la biblioteca. Es un hombre sencillo, porta camiseta y pantalones negros que contrastan con sus zapatillas blancas brillantes.

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Armstrong habla de un mundo nuevo y valiente en el que estemos liberados de las cadenas de los bancos gigantes y los suministros de dinero, controlados por el gobierno. Durante una entrevista, este empresario generalmente reservado y tímido de la prensa declara por qué se metió en este negocio: “Quería que el mundo tuviera un sistema financiero global y abierto que impulsara la innovación y la libertad”.

Sin embargo, al seguir un modelo de negocio, Armstrong encaja con los financieros formales que trabajan en su sector. Ocho años después de su inicio, su empresa ha abierto 35 millones de cuentas, preside más de 21,000 millones de dólares (mdd) en activos y planea superar los 800 mdd en ingresos para 2020.

El éxito de Coinbase proviene de actuar como un banco, la compañía extrae fondos de clientes a través de transferencias bancarias y almacena sus activos en bóvedas (desbloqueadas por números). Además se jacta de contar con la cobertura de seguro de Lloyd’s en Londres. Tiene un personal de seguridad de 41 personas, incluyendo a un veterano de la Guerra de Irak que evalúa los riesgos del perímetro y un doctor en criptografía que estima constantemente los posibles asaltos matemáticos de las criptomonedas.

La propuesta de venta es la seguridad, sin embargo, Coinbase ha competido sin tener esto claro. En 2014, la compañía japonesa Mt. Gox quebró luego de que piratas informáticos robaran sus monedas, por un valor total de 480 mdd. Otro ejemplo son los clientes de QuadrigaCX (uno de los operadores de intercambios más grandes de Canadá) quienes no han podido recuperar 150 mdd en criptografía, desde que el fundador supuestamente murió repentinamente en diciembre de 2018 con el único conjunto de claves para desbloquear el dinero. Ante esto, los clientes piden que el cuerpo sea exhumado.

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La directora de operaciones, Emilie Choi, ha llevado a Coinbase Ventures a invertir en 60 startups de blockchain y criptomonedas. Foto: Ethan Pines, para Forbes.

Sin embargo, para seguir en el negocio, Armstrong ha tenido que alejarse del espíritu autoritario que puso en marcha Bitcoin. Por ejemplo, él juega deportes y mantiene una relación cercana con los inspectores del gobierno.

Se espera que el personal de Coinbase que ya asciende a 55 crezca a 70 al final del trimestre. Su objetivo es buscar en las transacciones de criptomonedas el posible lavado de dinero entre sus clientes y ajustarán una nueva regla que exige seguir el rastro de los clientes cuando mueven monedas durante los intercambios. Coinbase envía estritamente los informes 1099-K al Servicio de Impuestos Internos (IRS, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos sobre los usuarios que en un año realizan 200 o más operaciones que involucran 20,000 dólares o más en ganancias.

A pesar de este control, ¿cómo atrae Coinbase a los fanáticos de las criptomonedas? Una forma es tener un menú que incluye las 26 monedas más recientes, algunas de las cuales están diseñadas explícitamente para ofrecer más privacidad que Bitcoin. Otra de las funciones fue introducida en agosto de 2018 y le permite a los clientes mover bitcoin a una billetera personal, exenta de las regulaciones contra el lavado de dinero.

“Si usted es un individuo y desea almacenar sus propias criptomonedas, no es un negocio de servicios financieros”, dice Armstrong, consciente de los policías de la Red de Control de Delitos Financieros (FinCEN) que podrían estar al tanto. “Hay compañías, incluidos nosotros, que proporcionan herramientas para que las personas almacenen su propia moneda y la usen”.

Nacido cerca de San José, de padres ingenieros, Armstrong mostró una racha emprendedora desde la escuela primaria. Recuerda haber visitado la oficina del director en algunas ocasiones,  bajo la acusación de operar una empresa de reventa de dulces en el patio de recreo.

Los negocios continuaron con un plan para revender computadoras usadas y luego de obtener una maestría en 2006 por la Universidad de Rice, creó una startup que vinculaba tutores con estudiantes y trabajó en esta empresa educativa mientras vivía en Buenos Aires. “Me di cuenta que nunca había estado en Sudamérica y decidí viajar durante un año e intentar trabajar en la startup de forma remota, como si fuera una aventura. Gracias a eso descubrí qué quería hacer en mi vida. Fue una experiencia interesante ver el sistema financiero de un país como Argentina, que había pasado por la hiperinflación”, dijo Armstrong.

Más tarde se desarrolló como codificador en Airbnb y fue cuando tuvo su cripto epifanía: Su empleador estaba enviando dinero a los propietarios en América Latina cuando descubrió que el envío monetario tardaba demasiado en llegar al otro lado.

“Quería que el mundo tuviera un sistema financiero global y abierto que impulsara la innovación y la libertad”.

BRIAN ARMSTRONG

En 2010, leyó “El Manifiesto”, publicado por una persona bajo el alias Satoshi Nakamoto, que proponía al bitcoin como moneda subterránea. Las transacciones de criptomonedas se registran en un libro mayor llamado blockchain y son guardadas en archivos de computadora duplicados por una serie de “ángeles guardianes”, denominados nodos. Por otro lado, las disputas sobre transacciones y reglas básicas se resuelven por mayoría de votos. Los nodos mantienen la transparencia y evitan los problemas, al requerir que un participante en la red colabore en el trabajo aritmético, antes de certificar un lote de transacciones. Además un nodo que completa la tarea aritmética recibe una compensación monetaria.

El sector minero no le interesaba a Armstrong. Sin embargo, detectó una oportunidad en el negocio de proteger las llaves de las criptomonedas y establecer transacciones. Cualquiera podría hacer su trabajo con algún software, pero si hay un mal manejo en el protocolo, las monedas podrían ser robadas o se perderían.

Armstrong vivió momento difíciles al invertir 1,000 dólares en monedas con un precio de 9 dólares cada una, sin embargo, el valor se hundió a 2 dólares y él continúo teniendo fé en el negocio. Durante los fines de semana y hasta altas horas de la noche, Armstrong escribió un código en Ruby y JavaScript para comprar y almacenar criptomonedas. Estructuró la red bitcoin como lo hizo una generación anterior de programadores con el internet al crear navegadores.

¿Valió la pena el esfuerzo constante de Armstrong? Una inversión de 150.000 dólares proveniente de Y Combinator (la compañía de startups más exitosas de Estados Unidos), fuente de financiación inicial para Airbnb y muchas otras empresas, respondió esa pregunta en 2012. Fred Ehrsam, alumno de Goldman Sachs (la banca de inversión y de valores más grande del mundo) se unió a la empresa y le dio credibilidad a Coinbase con los bancos que estarían invirtiendo dinero a la compañía.

Los capitalistas de riesgo, liderados por Andreessen Horowitz, han derramado 500 mdd en Coinbase. “Es como si Google creara Gmail para bitcoin.”, dijo Chris Dixon, socio de Andreessen que trabaja en Coinbase.

La última ronda de financiación valoró a Coinbase en 8.100 mdd. Ehrsam, de 31 años, abandonó Coinbase, sin embargo, retiene su participación; se mantiene ocupado organizando el capital de riesgo para startups con el objetivo de utilizar criptomonedas y blockchain para construir las redes de transacciones para las corporaciones.

Chief Financial Officer Alesia Haas admits that Coinbase's monthly profitability swings with price of bitcoin.
La directora financiera, Alesia Haas, admite que la rentabilidad mensual de Coinbase oscila con el precio de bitcoin. Foto: Ethan Pines para Forbes.

La esencia de lo que Armstrong tiene en mente se puede capturar en la palabra “defi”, que en inglés significa finanzas descentralizadas o desafío a la autoridad. Se supone que “defi” debe llegar a todos los aspectos de la riqueza; algún día, supuestamente, los blockchains respaldarán el comercio, la garantía de los préstamos entre pares, sin las instituciones financieras habituales como intermediarias. Curiosamente, Coinbase tiene una licencia de corredor y concesionario. ¿Podría algún día terminar con las bolsas de valores? Tal vez sí.

Si la gran visión de Coinbase consiste en ser la puerta de entrada a las finanzas descentralizadas de todo tipo, los ingresos provienen de cosas más mundanas como las comisiones comerciales.

Coinbase permite a los aficionados entrar y salir de la criptografía, o cambiar una criptografía por otra, con varias tarifas y extensiones que llegan aproximadamente al 2%. En comparación con Binance (empresa de intercambio de criptomonedas), los especuladores pagarían un 90% menos, pero estarían lidiando con una compañía que habita principalmente en el oscuro mundo de las finanzas. Binance, con sede en Malta, solo tiene una pequeña presencia en los Estados Unidos.

Los comerciantes serios obtienen un mejor trato y beneficios, utilizan Coinbase Pro, una plataforma diferente que replica el libro de pedidos de compra y venta de una bolsa de valores; aquí, la comisión combinada de comprador y vendedor varía del 1% para pequeñas operaciones hasta el 0.07 % para un nivel de 100 mdd.

Más de la mitad del volumen comercial de Coinbase Pro proviene del comercio algorítmico. La variación de oferta/demanda en bitcoins, actualmente valorados en 9,300 dólares, cada uno, se miden en monedas de diez centavos. En términos porcentuales, la propagación criptográfica compite con la extensión del fondo ETF SPDR S&P 500 que es muy inestable.

El problema con los ingresos por comisiones es que es extremadamente sensible a los precios criptográficos. Cuando Bitcoin colapsa, como sucedió en 2018, el volumen de negociación se reduce y los ingresos en dólares de cada moneda disminuyen.

Por lo tanto, Coinbase está tratando de crear flujos de ingresos estables para equilibrar las comisiones.

Un elemento importante proviene de una operación de custodia para clientes institucionales, asegura Alesia Haas, directora financiera de la compañía. El almacén digital, ampliado en gran medida por la adquisición de negocio institucional de Xapo parte de Coinbase desde agosto pasado, posee 8,000 mdd en bitcoins y otras criptomonedas.

“Recuerdo cuando intentamos enviar dinero a Uruguay y no sabíamos cuánto se reflejaría en el otro lado”.

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Una nueva fuente de ingresos es la participación. El titular de ciertas monedas, como tezos y EOS, cobra tarifas por confirmar transacciones en la red. No hay un cálculo de trabajo ocupado que consuma electricidad como con bitcoin, sin embargo, se necesita cierta delicadeza, porque estropear el procedimiento provocaría que la apuesta del jugador se confisque. Coinbase maneja los detalles y divide los ingresos de la participación con sus clientes. Tiene el papel de un corredor de bolsa que presta sus valores con margen a los vendedores, a excepción de que es poco probable que se reduzcan los ingresos.

Otro producto de Coinbase, llamado USD Coin, desarrollado en asociación con el círculo de intercambio de criptomonedas, permite a los clientes cambiar dólares estadounidenses a cambio de una criptomoneda con el mismo valor pero que se puede comercializar más rápidamente. Los dólares en cuestión generan intereses que Coinbase comparte con sus clientes.

Coinbase anunció que manejó 80.000 mdd en transacciones el año pasado. (Binance se jacta de tener un volumen diario que se anualiza en 1 bdd (billón de dólares). ¿Es eso suficiente para obtener ganancias? El Oficial Principal de Finanzas, Haas, permite que el resultado final entre y salga de la columna cada mes. Sin embargo, confirma que sí se excluyen elementos no monetarios, como los cargos por amortización del crédito mercantil y el valor hipotético de las opciones de los empleados, Coinbase ha sido sólidamente en el negocio durante años.

En una empresa obsesionada con el crecimiento, el dinero sale casi tan rápido como entra. Coinbase ha cuadruplicado su personal a 1.000 empleados, desde la contratación de la directora de operaciones, Emilie Choi, hace dos años. En la sede, los trabajadores de construcción apenas pueden mantenerse al día con las nuevas contrataciones. Sus oficinas se encuentran en Nueva York, Dublín y Tokio. Y hay más planes para el futuro.

Choi, que llegó a Coinbase tras desarrollar negocios en LinkedIn, ha llevado la cartera de capital de riesgo de 0 a 60 empresas. Incluyendo a Bison Trails en la ciudad de Nueva York y Alchemy, en San Francisco, ambos con el objetivo de ayudar a las corporaciones a usar blockchains. Además de Amber Group ubicado en Shenzhen, China, que aplica inteligencia artificial al comercio de criptomonedas. Choi dice: “Mucho de lo que estamos haciendo en el lado de riesgo en Coinbase, son cosas que probablemente no haría como director, pero creemos que son realmente interesantes”.

Armstrong agrega: “Estas apuestas de riesgo podrían ser enormes, no sabemos si van a funcionar ya que realmente pueden tener una tasa de fracaso bastante alta, sin embargo, si no lo hacemos, no estamos pensando lo suficientemente en grande”.

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Brian Armstrong en la nueva sede de Coinbase en el distrito financiero de San Francisco. Foto: Jamel Toppin, para Forbes.

Crypto (la plataforma pionera de pagos y criptomonedas) ha sido calificada como “veneno para ratas” por Warren Buffett; como “fraude” por Jamie Dimon y como “la madre de todas las estafas”, según el economista Nouriel Roubini. Todos unidos por una misma interrogante, ¿en dónde está la recompensa para la economía?

Armstrong plantea un futuro en el que miles de nuevas empresas usan criptografía para recaudar capital, dentro de un mercado global que ya no está controlado por las firmas de Wall Street. Predice que en una década, el número de personas que participan en la economía blockchain explotará de 50 millones a 1,000 millones. Armstrong explica que estamos destinados a disfrutar de un sistema financiero “más global, más justo y más libre”.

Hay un componente emocional en la búsqueda de la liberación financiera. Surojit Chatterjee, director de producto de Coinbase, recuerda lo que sucedió cuando India casi destruyó las tenencias de divisas en un ataque sorpresa a la oferta monetaria. Su padre de 80 años pasó cinco horas en la fila para recuperar el equivalente de 30 dólares.

Muchos países, incluidos México, Argentina, Rusia y Chipre, han perpetrado confiscaciones de riqueza de este tipo, en las que se congela o se convierte obligatoriamente en algo menos valioso, Estados Unidos también ha presentado casos así. En 1933, el presidente estadounidense Franklin D. Roosevelt incautó el oro, reemplazándolo con trozos de papel que perdieron su valor en un 95 %.

Al igual que el oro, bitcoin es demasiado complicado para ser utilizado como medio de intercambio. El mecanismo para agregar transacciones al libro mayor significa que toma 10 minutos confirmar un pago y que solo se pueden realizar cuatro transferencias por segundo. Esto no se puede ejecutar una economía global.

Sin embargo, Armstrong, asegura que las soluciones están en camino. Una de ellas es considerar el bitcoin como una reserva de valor y agregar una capa encima para las transacciones, de la misma manera que una base inactiva de depósitos en efectivo y depósitos de la Reserva Federal, respalda un torrente de cheques y pagos electrónicos en el sistema bancario. La otra opción es crear nuevas monedas digitales teniendo en cuenta la velocidad de las transacciones. Entre los que admite Coinbase están litecoin y bitcoin cash.

Coinbase cuenta con una licencia de corredor y concesionario. ¿Algún día podría terminar las bolsas de valores?

En diciembre, Coinbase obtuvo la primera autorización de su tipo de Visa para emitir tarjetas de débito que permiten a los titulares realizar compras en los 46 millones de ubicaciones (incluidos los cajeros automáticos) que aceptan Visa, y obtener el dinero de una cuenta de Coinbase con criptomonedas.

Inicialmente, estas tarjetas de débito estarán disponibles para residentes de 29 países, pero no para Estados Unidos. Sin embargo, Coinbase podría desarrollar su autorización de Visa en otra línea comercial: la emisión de tarjetas de crédito en nombre de otros intercambios de cifrado.

Mientras tanto, los bancos no pierden la oportunidad de rediseñar las redes de pago utilizando dólares a la antigua. Zelle (un sistema de pago instantáneo administrado por un consorcio de grandes bancos) administró 187,000 mdd, de tráfico el año pasado, lo que lo posicionó muy por delante del Venmo de PayPal. Zelle está principalmente dirigido a clientes minoristas que hacen cosas como dividir los gastos de las cenas, sin embargo, ha manejado transacciones de hasta 3.2 mdd.

No hay duda, la tecnología disruptiva está llegando al sistema bancario y Coinbase formará parte de él. Es el único conjunto que aparece en las listas Forbes Fintech 50 y Blockchain 50. Sin embargo, Armstrong, tendrá mucha competencia comenzando con los bancos centrales, que están tramando sus propias monedas digitales. Facebook no ha renunciado a Libra, que pretende ser una moneda digital accesible a nivel mundial, respaldada por activos como dólares y euros.

“Que florezcan mil flores, cuando comencé Coinbase, la mayoría de la gente pensaba que el blockchain era una locura. Sin embargo, actualmente los gobiernos están invirtiendo en blue chips (sociedades cuyos valores bursátiles son estables) y eso es un indicador muy alentador”, asegura Armstrong.

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Jeff Bezos anuncia la primera Bezos Academy, un preescolar gratis para niños de familias de bajos ingresos

Dos años después de que Bezos dijera que crearía una red de preescolares, la primera de esas escuelas, llamada Bezos Academy, abrirá al sur de Seattle en octubre.

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Foto: EFE.

Jeff Bezos, fundador y director ejecutivo de Amazon, anunció este martes por la mañana en una publicación de Instagram que la primera Bezos Academy, un preescolar gratuito para niños que provienen de familias de bajos ingresos y que se lanzará en octubre en una ciudad al sur de Seattle (Estados Unidos).

“Este salón de clases es solo el comienzo”, escribió Bezos, subtitulando una foto de una estantería del salón de clases, llena de títulos como ‘El día podrido de Pita y Ralph’ y ‘Mi papi tiene una motocicleta’. “La @bezosacademy abre sus puertas el 19 de octubre. Este en Des Moines, WA, es el primero de muchos preescolares gratuitos que abriremos para niños desatendidos “.

El preescolar tendrá un plan de estudios durante todo el año, cinco días a la semana, para niños de 3-5 años. Según el sitio web de Bezos Day One, el equipo eligió colocar el preescolar en Des Moines, una ciudad al sur de Seattle, según los niveles de ingresos, las tasas de participación en programas de comidas gratuitas y de costo reducido, las brechas en el acceso a proveedores de cuidado infantil con licencia y la participación de empresas locales que apoyarán el crecimiento del preescolar. Continuará utilizando este tipo de conjunto de datos para elegir ubicaciones para otras escuelas.

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Bezos anunció por primera vez su intención de construir una red de preescolares en noviembre de 2018, cuando lanzó el Fondo Bezos Day One de US$2.000 millones. El fondo tiene dos prioridades: donar a organizaciones sin fines de lucro que ayudan a familias sin hogar y construir una red de preescolares. Desde su lanzamiento, el fondo ha donado alrededor de US$100 millones al año a una variedad de organizaciones sin fines de lucro enfocadas en personas sin hogar. El fundador de Amazon se había mantenido relativamente callado sobre la iniciativa de las escuelas, hasta hoy.

Las escuelas se inspirarán en Montessori, un método de educación donde los planes de estudio son más prácticos, colaborativos y cambian según los intereses individuales del estudiante. Bezos asistió a una escuela Montessori cuando tenía 2 años en Albuquerque, Nuevo México.

“Sabes, intuitivamente, creo que probablemente fue una experiencia muy formativa para mí poder ir a esas clases, en ese ambiente, y sentirme tan estimulado a una edad temprana”, dijo Bezos a la revista Montessori Life en una entrevista de 2000. “En realidad, no sé lo que muestra la investigación científica, pero intuitivamente tengo que imaginar que es bueno para los niños pequeños”. En la misma entrevista, Bezos recordó “trazar letras en papel de lija” y “pintar en un gran caballete”.

La red de preescolares operará bajo la organización sin fines de lucro de padres, también llamada Bezos Academy. El grupo está en proceso de contratación para un puesto que evaluará el éxito o los fracasos del programa preescolar.

Por: Forbes Staff

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Estudio sugiere que el dengue podría dar inmunidad ante covid-19

Plantea que la exposición a la enfermedad transmitida por los mosquitos puede proporcionar un cierto nivel de inmunidad contra el virus.

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Un nuevo estudio que analizó el brote de coronavirus en Brasil encontró un vínculo entre la propagación del virus y los brotes anteriores de dengue, lo cual sugiere que la exposición a la enfermedad transmitida por los mosquitos puede proporcionar un cierto nivel de inmunidad contra el Covid-19.

El estudio dirigido por Miguel Nicolelis, profesor de la Universidad de Duke, que todavía no ha sido publicado y que ha sido compartido exclusivamente con Reuters, comparó la distribución geográfica de los casos de coronavirus con la propagación del dengue entre 2019 y 2020.

Las áreas con menores tasas de infección por coronavirus y con un crecimiento más lento de los casos fueron los lugares que habían sufrido brotes intensos de dengue este año o el anterior, descubrió Nicolelis.

“Este sorprendente hallazgo plantea la intrigante posibilidad de una respuesta inmunológica cruzada entre los serotipos Flavivirus del dengue y el SARS-CoV-2″, concluyó el estudio, en referencia a los anticuerpos del virus del dengue y al nuevo coronavirus.

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“Si se demuestra que es correcta, esta hipótesis podría significar que la infección por dengue o la inmunización con una vacuna eficaz y segura contra el dengue podría producir algún nivel de protección inmunológica” contra el coronavirus, agregó.

Nicolelis dijo a Reuters que los resultados son particularmente interesantes, porque estudios previos han demostrado que las personas con anticuerpos contra el dengue en su sangre pueden dar falsos positivos a los anticuerpos contra el Covid-19, incluso si nunca han sido infectados por el coronavirus.

“Esto indica que existe una interacción inmunológica entre dos virus que nadie podría haber esperado, porque los dos son de familias completamente diferentes”, dijo Nicolelis, añadiendo que se necesitan más estudios para probar la conexión.

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El estudio se iba a publicar antes de su revisión por pares en el sitio de internet MedRxiv y se presentará a una revista científica.

Destaca una correlación significativa entre la menor incidencia, mortalidad y tasa de crecimiento del Covid-19 en poblaciones de Brasil donde los niveles de anticuerpos contra el dengue eran más altos.

Brasil ocupa el tercer lugar del mundo en cuanto a infecciones por Covid-19, con más de 4,4 millones de casos, sólo por detrás de Estados Unidos y la India.

En estados como Paraná, Santa Catarina, Rio Grande do Sul, Mato Grosso do Sul y Minas Gerais, con una alta incidencia de dengue el año pasado y a principios de este año, el Covid-19 tardó mucho más tiempo en alcanzar un nivel de alta transmisión en la comunidad en comparación con estados como Amapá, Maranhão y Pará que tuvieron menos casos de dengue.

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El equipo encontró una relación similar entre los brotes de dengue y una propagación más lenta del Covid-19 en otras partes de América Latina, así como en Asia e islas de los océanos Pacífico e Índico.

Nicolelis dijo que su equipo hizo el descubrimiento sobre el dengue por accidente, durante un estudio centrado en cómo se propagó el Covid-19 a través de Brasil, en el que descubrieron que las carreteras desempeñaron un papel importante en la distribución de los casos por todo el país.

Tras identificar ciertos puntos libres de casos en el mapa, el equipo fue en busca de posibles explicaciones. Un gran avance se logró cuando el equipo comparó la propagación del dengue con el del coronavirus.

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“Fue un shock. Fue un casualidad total”, dijo Nicolelis. “En la ciencia, eso sucede, le disparas a una cosa y aciertas a un blanco que nunca imaginaste que acertarías”.

Reuters

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Exclusivo: El multimillonario que quería morir sin nada y donó toda su fortuna

Le tomó décadas, pero Chuck Feeney, el exmultimillonario cofundador del gigante minorista Duty Free Shoppers, finalmente donó toda su fortuna a la caridad. No le queda nada ahora, y no podría estar más feliz.

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Chuck Feeney. Foto: Cortesía Universidad de Stanford.

Charles “Chuck” Feeney, de 89 años, es el fundador, junto con Robert Miller, de Duty Free Shoppers, una iniciativa de 1960 que le dio al empresario miles de millones de dólares mientras vivía de manera simple, como un monje. Como filántropo, fue pionero en la acción “Dar mientras se vive”: gastar la mayor parte de su fortuna en grandes apuestas benéficas en lugar de financiar una fundación después de la muerte. La filosofía es: dado que no podrás tomar nada en absoluto, ¿por qué no renunciar a todo, controlar por dónde vas y comprobar los resultados con tus propios ojos?

“Aprendimos mucho. Hoy haríamos algunas cosas de manera diferente, pero estoy muy contento. Me siento muy bien por haber completado esta iniciativa bajo mi mando ”, dijo Feeney a Forbes. “Estoy muy agradecido con todos los que se unieron a nosotros en este viaje. Y para aquellos que se preguntan acerca de dar mientras se vive: pruébalo, te gustará “.

En las últimas cuatro décadas, Feeney ha donado más de US$8.000 millones a organizaciones benéficas, universidades y fundaciones de todo el mundo a través de su fundación, Atlantic Philanthropies. Cuando lo conocí en 2012, calculó que había reservado alrededor de US$2.000 millones para su jubilación y la de su esposa. En otras palabras, donó un 375.000% más de dinero que su patrimonio neto actual. Y lo hizo de forma anónima. Mientras que muchos filántropos adinerados utilizan un ejército de anunciantes para hacer alarde de sus donaciones, Feeney hizo todo lo posible para mantener sus acciones en secreto. Debido a su secreta campaña de filantropía mundial, Forbes lo llamó el James Bond de la Filantropía.

Feeney no tiene ninguno de los hábitos tradicionales de los multimillonarios. El hombre que amasó una fortuna vendiendo artículos de lujo a turistas y luego lanzó el gigante de capital privado General Atlantic, vive en un apartamento en San Francisco que tiene la austeridad de un dormitorio universitario. Cuando lo visité hace unos años, su propiedad tenía fotos de amigos y familiares colgadas en las paredes de una simple mesa de madera. También había una pequeña placa acrílica que decía “Felicitaciones a Chuck Feeney por US$8.000 millones en donaciones filantrópicas”.

Eso resume a Feeney: perfil bajo, impacto extraordinario. Como ya no es un secreto, su extrema caridad y sus subvenciones para grandes apuestas conquistaron a los empresarios y filántropos más influyentes. Su absoluta generosidad y valientes inversiones influyeron en Bill Gates y Warren Buffett cuando lanzaron Giving Pledge en 2010: una campaña agresiva para convencer a los más ricos del mundo de donar al menos la mitad de sus fortunas antes de morir. “Chuck fue la inspiración para Giving Pledge”, dice Warren Buffett. “Es un modelo a seguir para todos nosotros. Me tomará 12 años después de mi muerte hacer lo que él está haciendo en la vida “.

Feeney dio mucho dinero para resolver grandes problemas: ya sea para traer la paz a Irlanda del Norte, modernizar el sistema de salud de Vietnam o gastar 350 millones de dólares para transformar la isla Roosevelt de Nueva York en un centro de tecnología. No esperó para otorgar donaciones después de su muerte o crear un fondo con su nombre que anualmente contribuye poco a un gran problema. Buscó causas en las que pudiera tener un impacto dramático y apostó todo por ellas.

En 2019, trabajé con Atlantic Philanthropies en un informe titulado “Zero Is the Hero“, que resumía las décadas de donaciones arriesgadas de Feeney. Aunque contiene cientos de números, estadísticas y datos, Feeney resumió su misión en unas pocas frases. “No veo ninguna razón para posponer la donación cuando se puede lograr tanto apoyando causas valiosas. Además, es mucho más divertido dar mientras vives que dar después de morir “.

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El 14 de septiembre de 2020, Feeney completó su misión de cuatro décadas y firmó los documentos para cerrar Atlantic Philanthropies. La ceremonia, que tuvo lugar a través de Zoom con el consejo, incluyó mensajes en video de Bill Gates y el ex gobernador de California Jerry Brown. La presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, envió una carta oficial del Congreso de los Estados Unidos agradeciendo a Feeney por su trabajo.

En su apogeo, Atlantic Philanthropies tenía más de 300 empleados y diez oficinas globales en siete ubicaciones alrededor del mundo. La fecha de cierre específica se fijó hace años como parte de su plan a largo plazo para realizar donaciones de alto riesgo y gran impacto, estableciendo un plazo estricto para donar todo su dinero y cerrar la empresa. La fecha de vencimiento de 2020 agregó urgencia y disciplina a la iniciativa. Le dio a Atlantic Philanthropies tiempo para documentar su historia, reflexionar sobre las victorias y derrotas y crear una estrategia a seguir por otras instituciones. Como me dijo Feeney en 2019: “Nuestra donación se basa en oportunidades, no en un plan para permanecer en el negocio por mucho tiempo”.

Aunque la vida como filántropo ha terminado, la influencia de Feeney resuena en todo el mundo gracias a las grandes apuestas en salud, ciencia, educación y acción social. ¿A dónde se fueron los US$8.000 millones? Donó US$3.700 millones a la educación, incluidos casi US$1.000 millones a su alma mater Cornell. Más de US$870 millones se destinaron a derechos humanos y cambio social, US$62 millones para abolir la pena de muerte en Estados Unidos y US$76 millones millones a campañas populares para apoyar la aprobación de Obamacare. Feeney también donó más de US$700 millones millones a la salud, US$ 270 millones para mejorar la situación del servicio público en Vietnam y US$ 176 millones al Global Brain Health Institute de la Universidad de California en San Francisco.

Una de las últimas acciones de Feeney, 350 millones de dólares para que Cornell construya un campus tecnológico en la isla Roosevelt de Nueva York, es un ejemplo clásico de su filosofía de donación. Aunque era notoriamente humilde en su propia vida, Feeney estaba dispuesto a gastar mucho y correr riesgos cuando el valor y el impacto potencial superaban el riesgo.

Vea a continuación lo que piensan los principales filántropos del mundo sobre Charles “Chuck” Feeney:

Warren Buffett, presidente y director ejecutivo de Berkshire Hathaway, cofundador de The Giving Pledge

“Chuck ha sido un modelo a seguir para todos nosotros. Si tienes los héroes adecuados en tu vida, ya has recorrido el 90% del camino. Chuck Feeney es un buen héroe “.

Laurene Powel Jobs, fundadora y presidenta de Emerson Collective

“Chuck Feeney es un verdadero pionero. Gastar sus recursos durante toda una vida ha inspirado a una generación de filántropos, incluido yo mismo. Y su dedicación a la donación anónima – y su enfoque en solucionar los problemas del momento – refleja la fuerza de su carácter y conciencia social. Todos seguimos sus pasos “.

Bill Gates, cofundador de Microsoft, The Gates Foundation y The Giving Pledge

“Chuck ha creado un camino para que lo sigan otros filántropos. Recuerdo haberme conocido antes de comenzar con Giving Pledge. Me dijo que deberíamos alentar a las personas a que no solo dieran el 50%, sino tanto como fuera posible durante sus vidas. Nadie es un mejor ejemplo de esto que Chuck. Mucha gente me habla de cómo los inspiró. Es realmente increíble”.

Sandy Weill, financiera y ex presidenta de Weill Cornell Medicine

“Chuck llevó la donación al extremo más que nadie. Nunca gastó el dinero en sí mismo y donó casi todo. Muchas personas ahora comprenden la importancia de dar y la importancia de involucrarse en las cosas a las que da su dinero “.

John Arnold, exgerente de fondos de cobertura y fundador de Arnold Ventures

“Chuck fue el pionero en el modelo en el que las donaciones terminan al final de la vida, y no comienzan. Pudo ser más agresivo, tomar mayores riesgos y disfrutar más al dar. Hay un gran poder en dar mientras viva. Cuanto mayor es la distancia entre la persona que financió la filantropía y el trabajo, mayor es el riesgo de volverse burocrático e institucional, esta es la sentencia de muerte para la filantropía ”.

Por: Steven Bertoni | Forbes Staff

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Tensión en el BID por elección de nuevo presidente

Luego de que el colombiano Luis Alberto Moreno estuviera en los últimos 15 años al mando del principal socio de América Latina -el Banco Interamericano de Desarrollo (BID)- llegó el momento del relevo, en medio de tensiones entre los países miembros. ¿Cuáles son los retos del multilateral?

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Mauricio Claver
Mauricio Claver-Carone, candidato a presidir el BID, nominado por Donald Trump. Foto: Gabriel Aponte / Getty Images.

En 2005, Luis Alberto Moreno, asumió la presidencia del Banco Interamericano de Desarrollo (BID) y fue reelegido para un tercer mandato el 14 de septiembre de 2015, copando así el tiempo máximo que una persona puede estar en dicho cargo. Cinco años después llegó la hora de entregar las riendas del principal socio de América Latina en uno de los años más difíciles por la crisis del coronavirus.

Todo está preparado para que en los próximos días se haga el relevo, el cual se realiza en medio de un cóctel de factores al que se han sumado las tensiones entre algunos de los 48 países miembros del Banco que han tenido fuerzas encontradas frente a la llegada de un nuevo directivo que, entre otras cosas, podría ser de Estados Unidos rompiéndose de esta manera la tradición que ha acompañado a la entidad desde su creación en 1959.

En sus 61 años, el BID ha tenido cuatro presidentes de América Latina: Felipe Herrera (1960-1970) de Chile; Antonio Ortiz Mena (1970-1988) de México; Enrique V. Iglesias (1988-2005) de Uruguay y Luis Alberto Moreno (2005-2020) de Colombia.

Siguiendo el hilo de lo anterior, en la historia del Banco siempre el presidente lo ha puesto América Latina y el vicepresidente, Estados Unidos. Sin embargo, todo indica que esta vez puede ser distinto y entre los que más suenan para suceder a Moreno está Mauricio Claver-Carone, director para el hemisferio occidental del Consejo de Seguridad de la Casa Blanca, quien fue postulado por Donald Trump, y hasta finales de agosto era apoyado por 17 naciones, entre las que está Colombia.

“Hace 15 años, cuando se presentó Luis Alberto Moreno, el primero en apoyar esa candidatura fue EE. UU. (…) Estados Unidos está diciendo, quiero participar por primera vez en en esta historia, dirigir la institución y llevarla a una capitalización”, dijo Duque en entrevista al diario El Tiempo.

Antes de entrar en materia de los retos que tendrá que asumir quien quiera que llegue a la presidencia del BID, vale tener mayor idea de la importancia de esta entidad. Cuenta con 2.000 empleados en los cuatro continentes, tiene sede en Washington, D.C. y representaciones en 26 países miembros prestatarios, además de oficinas regionales en Asia y Europa.

Luis Alberto Moreno, presidente saliente del BID. Foto: BID.

El Banco trabaja para mejorar la calidad de vida de América Latina y el Caribe a través de apoyo financiero y técnico para que los países, entre otras cosas, reduzcan la pobreza y la desigualdad. El Grupo BID está integrado por el Banco Interamericano de Desarrollo; por el BID Invest (banco de soluciones del sector privado) y el BID Lab (laboratorio de innovación).

El año pasado, el BID aprobó 106 proyectos de préstamo con garantía soberana por un total de US$11.311 millones, mientras tanto, mediante el BID Invest se aprobaron cerca de US$4.700 millones, de acuerdo con el informe anual de 2019.

Lo que se avecina

Ahora sí, es momento de hablar de los retos que enfrenta el nuevo presidente del BID, elección que hasta el cierre de esta edición continuaba en pie para el 12 y 13 de septiembre mediante una reunión virtual.

De acuerdo con Juan Carlos Pinzón, exembajador de Colombia en los Estados Unidos y actual presidente de ProBogotá, el deterioro en materia de pobreza, en ingreso per cápita, en empleo y otras necesidades insatisfechas que se han profundizado en medio de la pandemia generan desafíos. El primer y gran reto es desarrollar “una serie de programas que contribuyan a recuperar empleos, a reactivar las economías y a apoyar a los gobiernos”. Además, “hay que entender los retos de América Latina de manera estructural.

Por ejemplo, la educación y la calidad de la mano de obra, la competitividad de los latinoamericanos”, resaltó Pinzón quien agregó que otro desafío estará relacionado a la reorganización de las cadenas logísticas por la pandemia donde la región tiene oportunidad de atraer empresas, industrias y fábricas, pero para “ello es necesario tener infraestructura y conectividad”.

Para María Claudia Lacouture, directora de la Cámara de Comercio Colombo Americana, (AmCham Colombia), el nuevo presidente del BID deberá gestionar recursos que impulsen programas para el aprovechamiento de encadenamientos productivos, mayor generación de empleo, formalización laboral y apoyo para el fortalecimiento de iniciativas de desarrollo sostenible, emprendimiento e innovación, “que respondan rápidamente a los cambios que trae la nueva normalidad ya que la economía regional requiere de impulso para que pueda recuperar en el corto y mediano plazo el camino perdido por las cuarentenas”.

Entre los retos que tiene es compensar el impacto negativo de Venezuela y Argentina, entre otros, en la calificación del BID. De eso depende el costo de capital, y a su vez el costo de financiar a América Latina

juan carlos echeverry, exministro de hacienda

Por su parte, José Antonio Ocampo, exministro y profesor de Columbia, quien no está de acuerdo con que llegue un estadounidense a la presidencia, aseguró que el nuevo directivo tiene dos grandes retos: cómo apoyar a las economías latinoamericanas en lo que queda del covid-19 y, además, durante el periodo de recuperación. “Para eso una tarea esencial es capitalizar el Banco porque sin ello no tiene la capacidad para aumentar significativamente sus préstamos”, reiteró.

Mauricio Santamaría, presidente de Anif, quien coincide que entre los retos está capitalizar el Banco, resalta que además de ayudar a América Latina a salir de la crisis, se va a necesitar un esfuerzo importante en apoyo técnico oportuno a los países que se vean más afectados por la pandemia o a los de menores ingresos como, por ejemplo, Bolivia y Paraguay.

Según Juan Carlos Echeverry, exministro de Hacienda de Colombia, entre los retos está “compensar el impacto negativo de Venezuela y Argentina, entre otros, en la calificación del BID. De eso depende el costo de capital, y a su vez el costo de financiar a América Latina”. Para Echeverry, el BID invest tiene una gran oportunidad para jugársela por el sector privado; sin embargo, “tiene el reto de no quedarse en lo muy grande porque sólo los ricos tienen negocios muy grandes”.

También explicó que el nuevo presidente debe aceptar que la industria extractiva es esencial en Latinoamérica. “El political correctness del BID está alejándolo de las industrias extractivas sin las cuales la región tendría una inmensa pérdida de riqueza, empleo, recaudo y exportaciones”, agregó.

Por último, Echeverry dijo que aunque el Banco es más caro que el mercado, ofrece asistencia técnica de alto nivel que es valorada en la región. “Debe ser ágil, adaptar sus condiciones pues los ministerios de hacienda prefieren menos condiciones; y especializarse”, concluyó.

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‘No hay que regalar el trabajo bajando precios, ni siquiera en tiempos de pandemia’

El autor y conferencista David Gómez invita a dejar a un lado el desespero y adaptarse a las nuevas reglas de juego, en vez de acudir a la “inmediatez” de bajar precios.

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David Gómez, autor del libro 'Negocios inmortales'. Foto: Cortesía.

 “A las pequeñas o medianas empresas, si no las mató la pandemia, las mató tener que irse a pérdidas bajando precios”, con esa deducción, el autor y conferencista David Gómez, dice que, a raíz de la cuarentena, que por casi medio año obligó a que muchos negocios cerraran sus puertas, ha sentido el dolor de los empresarios en las calles.

Mientras toda esta tormenta ocurría, él se sentó a escribir una guía para buscar vender de manera rentable en vez de irse a pérdidas en las 353 páginas que componen su nuevo libro ‘Negocios inmortales’, publicado con Penguin Random House.

“Hay que entender que la recesión no afecta a todo el mundo por igual, no se tienen que generalizar los beneficios para todo el mundo, hay sectores más golpeados para todos y hay sectores de clientes que no fueron tan golpeados”, le dijo Gómez a Forbes. “Lo primero es redifinir sus productos o servicios, quítele algunas configuraciones, hágalo más robusto, busque ofrecer una opción básica e incluso una opción premium”.

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En esta pieza, hace un llamado a identificar nuevos segmentos de mercado y presenta varios casos de referencia. “Hay negocios pequeños que antes le vendían al barrio y ahora le venden a toda la ciudad por domicilio”, adelanta Gómez. “Hay que redefinir la propuesta de valor, la refinanciación, la distribución e incluso acudir a la desintermediación”.

En su concepto, no se trata de que vender barato sea un pecado, pero se trata de reconocer que vender barato y aún así ganar rentabilidad, es un gran desafío para cualquier compañía y no es una opción viable para la mayoría.

“El precio no es la única variable y los negocios no tienen que regalarse. Si usted tiene algo bonito y sólido, no debe caer en la tentación de quemar precios y quemar inventarios, su propuesta de valor no debe ser solo ser barato”, dice.

Tampoco se trata de poner un precio alto sin razón, sino según cuenta, en evidenciarlo por una clara diferenciación, algo que la gente identifique como un valor agregado.

“Cuando uno identifica cuáles son esas cosas para ofrecer algo diferente a lo que existe es cuando se agrega valor. A veces uno puede ofrecer cosas adicionales que el cliente ni siquiera identifica, pero el valor agregado es que el cliente reconozca que existe un beneficio adicional”, explica el autor del libro. “Muchas compañías pueden decir que entregan a domicilio, pero no todas hacen una entrega diferencial, a tiempo, con las mismas condiciones o normas de bioseguridad”.

Para Gómez, la pandemia no puede ser una excusa para descuidar a los clientes y al contrario, se deben adaptar los modelos a las nuevas realidades. “Muchas compañías se quedaron en sus problemas de adentro y se olvidaron de los clientes, ahora con la reactivación es momento de reconectar”.

Esa reconexión, se debe dar, de acuerdo con el también autor de ‘Yellow’ y ‘Detalles que enamoran’ de una forma “clara, concreta y concisa”. No caer en decir lo mismo que dice la competencia, sino buscar hacerlo de una manera más efectiva. “A veces por decir cosas muy lindas y todos los beneficios se termina diciendo nada. La mejor comunicación es la que la gente entiende enteramente”.

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