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Exclusivo | La estrategia del multimillonario que está retando a Claro, Movistar y Tigo

Forbes habló en exclusiva con Thor Björgólfsson -el más rico de Islandia, con una de las mayores fortunas de Europa y dueño del Fondo Novator Partners- quien llegó al país con 1.000 millones de dólares para su empresa Wom, el cuarto operador de telecomunicaciones. Explica cómo se piensa llevar el 25 % del mercado, tal como lo hizo en Chile, cómo se levantó de la quiebra, la cuestionada subasta que le dio la posibilidad de operar en Colombia y de sus competidores.

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El multimillonario Thor Bjorgolfsson es uno de los hombres más ricos de Europa. Foto: Andrés Rodríguez / Forbes ®.

De un ascensor que se abre sale un hombre alto, vestido con un traje azul intenso y gafas oscuras. Camina por el sitio rodeado de paredes moradas, y en la mitad, una escultura en tamaño gigante de una mano con los dedos meñique e índice apuntando hacia el techo, mientras los otros se recogen, haciendo la figura de unos cuernos. Huele a nuevo en las oficinas en el norte de Bogotá de Wom, sede del operador móvil entrante en Colombia.

En ese momento había llegado el dueño de todo lo que había ahí: Thor Björgólfsson, uno de los hombres más ricos de Europa y el más rico de Islandia, quien inició su visita exprés de 48 horas a la capital del país para revisar cómo va avanzando su nueva apuesta en Colombia y su segunda gran inversión en América Latina después de la que ya hizo en Chile.

Realmente se trata de un regreso porque unos días antes de que iniciaran las cuarentenas por el avance del coronavirus ya había visitado Bogotá, Medellín, Cali, Barranquilla y Cartagena. “Es un país muy intrigante, lo que más me ha interesado es lo diferente que es de lado a lado”, dijo Björgólfsson a Forbes Colombia en una entrevista exclusiva. “Trabajan duro. Nosotros que invertimos en muchos países, una tarea típica que asignamos es abrir diez tiendas nuevas en cuatro semanas, esperando que abran siete u ocho. Pero en Colombia abrieron 12. En realidad sobre cumplen”.

Lo que vino al regresar a Londres después de aquella visita fue un encierro a las afueras de la ciudad por varios meses. Cinco días después de aterrizar, detectó que había contraído coronavirus. “Yo que siempre estoy buscando probar las cosas de primero, terminé siendo también uno de los primeros con el virus”, bromea.

Björgólfsson, de 53 años, con un patrimonio neto de US$2.300 millones y dueño del fondo Novator Partners, con sede en Londres, se considera un ‘adicto a los tratos’ y sus inversiones en telecomunicaciones en las últimas dos décadas han sido explosivas. Wom, la marca que está introduciendo en Colombia, fue lanzada en Chile en 2015 y en cinco años ha capturado el 23 % del mercado, que equivale a seis millones de usuarios.

“No se trata de caer, es cuestión de qué tan rápido puedes volver a levantarte”, anota Thor, quien hace una década perdió el 99 % de su fortuna. “No hay que centrarse en el pasado, sino en el futuro, recordando lo que has hecho. Probar la experiencia con el optimismo, abordando los problemas una y otra vez sin rendirse. Solo tienes que decidir que volverás a subir sin importar lo que tome. Pensarlo no es el problema, es la decisión. Cuando hayas tomado una fuerte decisión de volver a levantarte, las acciones se volverán más fáciles con el tiempo”.

“Es muy difícil tratar con las tres empresas [Claro, Tigo y Movistar], en serio nos están dificultando la entrada, de lo cual no me quejo ni lloro porque ese es su trabajo”, le dijo Thor a Forbes. Foto: Andrés Rodríguez / Forbes ®.

Hacia 2007 había solo 250 personas en el mundo más ricas que él, que es el primer y único multimillonario de Islandia. Su fortuna de, para entonces de US$4.000 millones, la había forjado con negocios en países como Rusia, Bulgaria y Estados Unidos, con inversiones en más de 40 empresas. Su jet privado Challenger 600 se lo prestaba a personalidades como Mikhail Gorbachev, quien fue presidente de Unión Soviética y, para celebrar sus 40 años, llevó a 120 amigos a una fiesta privada en Jamaica en la que cantaron 50 Cent y Ziggy Marley.

En medio de la turbulencia económica mundial de 2008, un lunes de octubre se despertó en Islandia casi en bancarrota. Su moneda no tenía valor, la bolsa de valores estaba cerrada y el segundo banco más grande del país, Landsbanki, del que Thor era uno de los mayores accionistas, terminó declarándose en quiebra.

En la pequeña isla de 350.000 habitantes, ser Thor llegó a ser un infierno. Sus coterráneos lo volvieron símbolo de la crisis y lo culparon de hundir el país con sus negocios en el extranjero. En su casa en la capital del país, Reykjavik, pintaron su cara con grafiti deseándole la muerte y bañaron de pintura su camioneta. Sus acreedores también estaban furiosos. Sus empresas debían US$10.000 millones, de los cuales casi US$1.000 millones él los había garantizado con su fortuna personal. En su autobiografía Billions to Bust – and Back, Thor compiló no solo como volvió a recuperar su riqueza, sino algo que también le costó: su reputación.

El comienzo y la quiebra

El inicio de su carrera en los negocios empezó a ocurrir después de emprender en Rusia un negocio de bebidas y otro de cerveza durante la década de los 90 tras el colapso de la Unión Soviética. Alcanzar el éxito en medio de semejante crisis lo hizo objeto de acusaciones de haber tenido presuntos lazos con la mafia rusa, lo cual niega. Ganó tanto mercado que su cervecería Bravo fue comprada por Heineken en 2002, transacción de la que obtuvo US$100 millones.

De ahí siguió una racha de acuerdos, con la estrategia de adquirir activos y manejarlos hasta llevarlos a una posición de liderazgo en la que el pudiera salir, básicamente vendiendo. Para ese momento, cualquier banco quería prestarle plata y algunos de la talla de Deutsche Bank, se peleaban por ser los únicos en estar en sus transacciones. Fue de esa manera como pudo comprar, junto a su padre, el 46 % del banco Landsbanki de Islandia, para lo que usó recursos propios y también prestados.

En su momento cumbre, en 2005, apareció en la portada de Forbes Estados Unidos como uno de los nuevos multimillonarios en el mundo y en 2007 fue protagonista de una de las más importantes transacciones de Europa ese año: la compra de la farmacéutica Actavis, por US$7.300 millones, apalancándose principalmente en préstamos de Deutsche Bank. Al año siguiente, los mercados financieros se cerraron y el desembolso del préstamo quedó congelado, al tiempo que Actavis tuvo inconvenientes regulatorios en una de sus plantas en Estados Unidos, que la llevó a retirar todos sus medicamentos.

Los accionistas de Actavis tenían que aportar más efectivo, así que Thor pidió prestados US$230 millones a su banco en Islandia, que le giró los últimos recursos en septiembre de 2008, unos días antes de que Islandia se fuera al piso.

El huracán apenas iniciaba. En esos días perdió sus participaciones valoradas en US$1.800 millones en cuatro empresas, incluyendo Elisa, una firma de telecomunicaciones finlandesa y la empresa de ropa deportiva Amer Sports. También perdió un 25 % de Play, el operador móvil que tiene en Polonia, pero logró conservar otro porcentaje. Además, había sido garantía para deudas de US$350 millones de su padre, que también se declaró en quiebra.

Björgólfsson no quería repetir la historia de su bisabuelo (que fue también el hombre más rico de Islandia) y su padre, que terminaron en bancarrota. Así que, con un arsenal de abogados, consultores y banqueros de inversión, armó el denominado ‘Proyecto Darwin’ para reestructurar sus deudas de aproximadamente US$1.000 millones.

La hazaña de Thor es que logró saldar la deuda. Rastrearon todos sus activos, lo obligaron a vender su yate, su jet privado, algunas de sus casas y su Ferrari para demostrar su intención. La mayor parte de los recursos aparecieron más delante de Actavis, que se alejó de su devaluación y Play, de las que los prestamistas empezaron a obtener dividendos y se quedaron con la mayor parte de las ganancias en caso de que ocurriera una venta. Thor pudo negociar para retener una parte de las compañías alineándose con las expectativas de los bancos y reconstruyendo lentamente su imperio.

Con mucha más cautela, pudo ir haciendo nuevas inversiones estratégicas. “Como un animal que aprende en la jungla”, expresó Björgólfsson en 2015 a Forbes, “realmente estoy tratando de aprender algo de esto”, al señalar que en adelante no usaría tanta deuda, que se limitaría a sectores que conoce bien, como las telecomunicaciones y los productos farmacéuticas, e intentaría invertir con socios. Ese mismo año tuvo un espectacular regreso al listado de multimillonarios de Forbes, en el que no aparecía desde 2008.

Los negocios de Thor


Hoy, las inversiones de Novator Partners, que Thor fundó como su vehículo en 2004, siguen manteniendo al operador móvil polaco Play, a la farmacéutica Actavis, así como se han sumado la firma de videojuegos CCP, la plataforma de ciclismo Zwift, la plataformas de comercio electrónico Nova y el operador de telecomunicaciones Wom, que ha conquistado Chile y ahora quiere marcar terreno en Colombia.

“Latinoamérica es un libro que apenas estamos comenzando, solo hemos invertido en telecomunicaciones, pero también nos gustaría buscar más empresas de rápido crecimiento que tengan el mismo perfil que las que ya tenemos, expandiendo nuestra área de capital de riesgo”, apunta Thor a Forbes. “Vemos que están saliendo empresas de aquí. Un ejemplo fantástico es Rappi que fue cocreada por colombianos, y en Chile hay otra llamada Notco. Podríamos empezar a meternos en empresas de ese tipo, que encajan muy bien con las telecomunicaciones”.

Thor aparece en la portada de la revista Forbes Colombia de febrero de 2021.

Novator Partners cerró en diciembre una inversión en la fintech inglesa Monzo, inyectó capital a la aclamada fintech de pagos Stripe y la plataforma para ciclistas Zwift, en la que los usuarios corren en pistas desde la sala de su casa y que ha tenido un auge inusitado en las cuarentenas. “Zwift lo está haciendo fenomenal. Hay más de un millón de personas interactuando entre si mientras manejan bicicletas, esto no era posible hace unos años”, sostiene Thor. “Lo que vemos es que durante la pandemia las personas se están poniendo más en forma que antes, en lugar de simplemente comer o mirar televisión. Queremos ser parte de este tipo de evolución con el comercio, el ejercicio y la comunicación en general”.


Thor se ejercita así mismo. En internet aparecen fotos suyas en playa junto a David Beckam con sus músculos al descubierto. Él alega que pasa mucho tiempo en el gimnasio y que levanta pesas con su hijo mayor, que quiere seguir haciendo deportes al menos durante los próximos 25 años y que frecuentemente busca actividades que pueda hacer en familia. “Hago mucho esquí, pesca, caza y motociclismo. Excepto el motociclismo, son cosas que podemos hacer en familia”.
Aunque no puede rodar con sus tres hijos juntos, a su esposa, Kristin, si la ha llevado a recorrer ciudades a bordo de lujosas motocicletas. Su afición por estos vehículos lo llevó a comprar acciones en Polaris, propietaria de la marca norteamericana motocicletas Indian.

Por ahora, su brazo en América Latina es un ejecutivo irreverente que no tiene oficina y se sienta en cualquier puesto. Chris Bannister, a quien en Chile lo conocen como ‘Tío Wom’, consolidó la marca en ese mercado y ahora se ha mudado para ser el CEO de Wom Colombia. Se conocieron en una subasta del espectro de Polonia, donde Chris trabajaba para otra compañía, pero Novator ganó la subasta. Thor lo llamó a una reunión en Londres y desde entonces han trabajado juntos.

Chris Bannister, CEO de Wom Colombia, es el brazo de Thor en América Latina. Foto: Wom.

“Es un verdadero emprendedor, una persona con una gran visión de los negocios, con una gran experiencia para crear compañías exitosas con un enfoque diferencial”, refiere Bannister sobre Thor. “Ejemplifica el poder del pensamiento positivo y de las oportunidades que se pueden generar en momentos de adversidad”.

La estrategia de Wom y Play, descrita por Thor, es buscar a esos clientes que están descontentos con lo que tienen. “Cuando escoges una compañía es porque escoges alguien de tu lado con tus valores, porque se asocia contigo. No es como ir a un supermercado en el que hoy compras Pepsi y Coca Cola mañana. En telecomunicaciones construyes una relación por años, es como una familia que te envuelve mucho. A los clientes les preguntamos qué están buscando, qué no obtienen, cómo los obtenemos y cómo los mantenemos”.

Aunque compiten en el mundo con gigantes como Vodafone, T-Mobile, Telefónica Movistar y América Móvil con Claro, Thor dice que en sus empresas promueve una cultura rápida, que sea una cultura “como la de un campus universitario”, siempre buscando lo nuevo que quieren ser. “En nuestra empresa el CEO no tiene oficina, se sienta con los demás, la línea de comunicación es totalmente diferente a lo que ves en grandes multinacionales”.

‘No me quejo ni lloro’

Pero el aterrizaje de Wom en Colombia ha sido extraño. Para poder construir su infraestructura, en la subasta del espectro de 2019 de la banda de 2.500 MHz, Novator Partners ofreció $1.74 billones por uno de los bloques de 10MHz, 10 veces más de los $170.000 millones que estaba valuado. Semanas después el Gobierno de Colombia admitió la renuncia de Partners a ese bloque, pero los obligó a pagar una multa de $47.000 millones.

“Fue realmente desafortunado”, afirma Thor en esta entrevista, en la que por primera vez habla públicamente sobre este episodio. “Fue un error que cometimos como participantes de la subasta. Los organizadores de la subasta también cometieron un error. Nos decepcionó mucho nuestra propia gente, nos decepcionó mucho la gente que estaba en la subasta, pero estos errores te suceden. Entonces dijimos: ¿quién asume la responsabilidad de estos errores? Lo encontraremos más tarde, se solucionará en el futuro, pagamos la multa y seguimos adelante porque tenemos cosas más importantes que hacer”.

Wom adquirió Avantel -que estaba quebrada- e hizo su lanzamiento, aunque ha tenido que lidiar con algunas quejas de los otros operadores, que han estado atendiendo el Ministerio de las TIC, la Comisión de Regulación de Comunicaciones y la Agencia Nacional del Espectro. “Es muy difícil tratar con las tres empresas, en serio nos están dificultando la entrada, de lo cual no me quejo ni lloro porque ese es su trabajo”, señala Thor.

Las autoridades ya definieron que Wom es operador entrante y ahora está proclamando sin reservas que va por el 25 % del mercado que lideran Claro, Movistar y Tigo en los próximos cinco años, con una inversión de US$1.000 millones.

“Seguimos avanzando en el despliegue de nuestra red 4G a nivel nacional, finalizando el mes de febrero tendremos 1.100 antenas instaladas, de las cuales 150 estarán ubicadas en zonas rurales del país en poblaciones que tendrán conectividad por primera vez”, explica el CEO de Wom Colombia Chris Bannister. “Con el próximo lanzamiento de nuestra oferta comercial comenzará este gran reto, pero al final los colombianos son quienes decidirán si merecemos ese 25 % del mercado”.

Desde una visión más global, entre tanto, Thor advierte que, aunque las compañías de telecomunicaciones atienden las fuertes regulaciones y construyen la infraestructura, “la mayor parte de los ingresos y el valor se está yendo a las empresas de software. Amazon, Google, Facebook, ellos recaudan todos los ingresos y los clientes, igualmente Whatsapp, nosotros solo una fracción” y continúa: “Como todas las amenazas para tu industria, tienes que evolucionar, tienes que construir tuberías más grandes, tener velocidades de datos más rápidas. Si lo piensas las empresas de telecomunicaciones están más reguladas, pero se avecinan muchas más regulaciones para las redes sociales a nivel mundial”.

Thor Björgólfsson, que en los negocios ha tocado el cielo y el infierno, advierte que puede ser peligroso cuando un empresario empieza a ganar reconocimiento que llegue a pensar que es mejor de lo que es. “Rodéate de gente buena, de gente en la que confías para tus negocios pero que también puedes elegir para que sean tus amigos, reunir personas para obtener buenos consejos”, dice. “De los emprendedores más exitosos que conozco son optimistas y creen en hacer lo que son capaces de hacer”.

El mercado en Colombia


Las inversiones del sector de las telecomunicaciones en Colombia venían decreciendo desde 2013 hasta 2019, cuando se aprobó la Ley de Modernización del sector TIC, que creó incentivos para nuevas inversiones.

En su arribo al mercado colombiano, Wom se encuentra con dos competidores que ya conoce en Chile; Claro, que tiene el 47 % del mercado y Movistar, que tiene el 24 %, y ahora suma a su radar a Tigo, que tiene el 18 % del mercado.

“Con bajos gastos operativos, su competencia no será Claro que opera con costos operativos muy bajos, lo serán principalmente empresas como Tigo y Movistar que cargan pasivos laborales públicos y una planta operativa alta frente a sus ingresos”, comentó a Forbes Jorge Negrete, presidente de Digital Policy & Law Group. Con su mercadeo extravagante, Wom maneja la estrategia más agresiva de precios en América Latina.

En este aterrizaje se ha dado una movida de todos los operadores contra Wom y paralelamente permanece la atajada de todos contra Claro, que hace poco fue declarado por las autoridades como dominante para los servicios de voz y datos móviles, lo cual desde Claro refutan.

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Fundadores de BioNTech estiman que la pandemia dure hasta 2022

La empresa aseguró que se alcanzarán altas tasas de vacunación aún en países muy poblados para 2022; BioNTech planteó la necesidad de combinar vacunas

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Los fundadores del laboratorio alemán BioNTech, responsable de una de las principales vacunas contra Covid-19, creen que la pandemia puede durar hasta mediados de 2022, cuando esperan que todas las regiones hayan alcanzado un alto nivel de vacunaciones e inmunidad de rebaño.

“Para mediados de 2022, incluso regiones con alta densidad de población como la India habrán alcanzado una alta tasa de vacunación e inmunidad de rebaño”, aseguró el principal responsable de la firma, Ugur Sahin.

Según Sahin, en los próximos 12 meses se verá cómo un creciente número de países -tanto desarrollados como en vías de desarrollo- alcanzan esa inmunidad de rebaño gracias a las vacunas.

Lea también: Vacunas contra el cáncer, VIH y tuberculosis, los trabajos del multimillonario de BioNTech

Sahin apuntó que en lugares como Europa y Estados Unidos la pandemia comienza ya a estar bajo control gracias a las vacunas y a la continuidad de las medidas de distanciamiento social, mientras que las infecciones aumentan en lugares como la India, donde hay muchos menos vacunados y es más difícil mantener el distanciamiento social.

“Tenemos que asegurar tasas de vacunación realmente altas en todo el mundo. De lo contrario, nadie estará a salvo”, recalcó el cofundador y consejero delegado de BioNTech, que consideró que la pandemia no acabará hasta que haya inmunidad de rebaño en todo el mundo.

Sahin, cuya firma se asoció con la estadounidense Pfizer para la producción de su vacuna, explicó que su compañía está expandiendo su alianza de manufactura para producir más dosis que puedan ayudar a países como la India, donde los casos se han disparado recientemente.

Su esposa y cofundadora de BioNTech, Özlem Türeci, apuntó que puede ser necesario combinar distintos tipos de vacunas, incluidas las de ARN mensajero como la de su empresa con otras como la de AstraZeneca, para acelerar la inmunización en todo el mundo.

“Cuantas más vacunas tengamos disponibles, mejor… Obviamente en principio podemos mezclarlas y combinarlas”, dijo Türeci, que es la jefa médica de BioNTech.

EFE.

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Blue Origin, de Jeff Bezos, comenzará este miércoles venta de boletos para turismo espacial

Se espera que Blue Origin, del multimillonario Jeff Bezos, anuncie detalles sobre cómo comprar un asiento, el horario del primer vuelo y el costo de un boleto.

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Blue Origin, la compañía de cohetes del multimillonario Jeff Bezos, tiene previsto comenzar a vender el miércoles boletos para viajes turísticos suborbitales en su nave espacial New Shepard, un momento histórico en el que empresas estadounidenses inician una nueva era de viajes espaciales comerciales privados.

Se espera que Blue Origin anuncie detalles sobre cómo comprar un asiento, el horario del primer vuelo y el costo de un boleto, que ha sido un secreto cuidadosamente guardado dentro de la compañía durante años.

Reuters reportó en 2018 que Blue Origin planeaba cobrar a los pasajeros al menos 200.000 dólares por viaje, según una evaluación de los planes de rivales de Virgin Galactic Holdings Inc del multimillonario Richard Branson y otras consideraciones, aunque esto puede haber cambiado.

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Blue Origin bromeó la semana pasada que pronto comenzaría a vender boletos, luego de años de trabajo de prueba y desarrollo que han sufrido retrasos.

El combo de cohete y cápsula New Shepard de Blue está diseñado para transportar de forma autónoma a seis pasajeros más de 100 kilómetros sobre la Tierra hacia el espacio suborbital, lo suficientemente alto como para experimentar unos minutos de ingravidez y ver la curvatura del planeta antes de que la cápsula presurizada regrese a la tierra en paracaídas.

La cápsula cuenta con seis ventanas de observación que, según Blue Origin, son casi tres veces más altas que las de un avión Boeing 747.

Si bien las celebridades y los súper ricos parecen ser un mercado importante para los viajes de turismo espacial, al menos inicialmente, fuentes de la industria esperan que Blue incluya algún componente filantrópico en su estrategia de boletos.

Un profesor universitario de ciencias y un analista de datos aeroespaciales se encuentran entre una tripulación de cuatro miembros que participará de un lanzamiento en órbita planeado para fines de este año por SpaceX, de Elon Musk, parte de una campaña benéfica catalogada como el primer vuelo espacial totalmente civil de la historia.

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Virgin Galactic también tiene como objetivo realizar vuelos para clientes privados a principios de 2022, después de un primer vuelo con Branson a bordo a fines de este año.

Reuters.

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Jessica Alba falló varias veces con su startup: ahora la volvió unicornio y se hará pública

Su compañía de productos para el hogar saldrá a bolsa esta semana después de unos años tumultuosos eclipsados por demandas y una competencia cada vez mayor.

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Jessica Alba atendiendo los premios Oscar en 2020. Foto: Danny Moloshok / Reuters.

Cuando The Honest Company debute en el Nasdaq esta semana, la actriz Jessica Alba probablemente tomará el centro del escenario culminando una historia de éxito aparentemente notable. Todo comenzó en 2008 cuando una Alba embarazada no pudo encontrar productos para bebés naturales y ecológicos a un precio razonable y tuvo la idea de hacer una marca de productos “limpios y naturales”, vendiendo decenas de productos, incluidos pañales de moda para bebés, detergentes y toallitas húmedas. El negocio ahora está listo para salir a bolsa con una valoración de entre US$ 1.400 millones y $ 1.700 millones.

“En Honest, priorizamos la transparencia, la confianza y la sostenibilidad en todo lo que hacemos”, declara el prospecto de la OPI de la empresa, que se presentó en abril ante la Comisión de Bolsa y Valores.

El camino de Honest hacia los mercados públicos fue difícil, con demandas colectivas por publicidad falsa y productos supuestamente dañinos, rotación de ejecutivos y una ronda de financiación a la baja. Las presentaciones de la compañía señalan que las ventas crecieron un 28% el año pasado, de US$ 236 millones a US$ 300 millones, pero eso es más o menos igual que hace cinco años. 

Y aunque la valoración potencial de Honest seguramente ocupará los titulares, ese valor predicho es, en el mejor de los casos, plano desde 2015, cuando la compañía recaudó US$ 100 millones a una valoración de US$ 1.700 millones. Mientras tanto, el S&P 500 se duplicó en ese tiempo y los precios de las acciones de competidores como Unilever Estée Lauder subieron un 30% y un 246%, respectivamente.

Lo que alguna vez fue un unicornio de alto crecimiento (que le dio a Alba un lugar en la lista de Forbes de las mujeres más ricas que se hicieron a sí mismas en 2016), se estancó mientras que sus competidores prosperan.

Desde 2017, la compañía presidida por la cofundadora Alba redujo su fuerza laboral, discontinuando algunas de sus ofertas, mejorado o reformulado el 90% de sus productos y se alejó de su enfoque directo al consumidor para enderezar el barco. Los cambios ayudaron a Honest a aumentar sus márgenes brutos, aunque es poco probable que el negocio, que perdió US$ 31 millones en 2019 pero recortó su pérdida neta a US$ 14,5 millones el año pasado, haya sido rentable alguna vez. Cuando Honest se haga pública, no está claro si habrá muchos ganadores.

Incluso en el extremo superior del rango de precios, la participación del 6% de Alba (incluidas las opciones) solo valdría algo menos de US$ 100 millones. Eso es mucho menos que los US$ 340 millones de Forbes estimó que valía la pena cuando pensábamos que su participación era del 20% y la incluimos en nuestra lista de 2016 de las mujeres que se hicieron a sí mismas más exitosas de Estados Unidos.

En cuanto a los inversores de la compañía, es probable que la mayoría de ellos salgan bien, poniendo dinero en la empresa con valoraciones más bajas que van desde menos de US$ 100 millones para los primeros inversores antes de 2014 hasta US$ 860 millones en una ronda de 2017.

La firma Institutional Venture Partners de Silicon Valley, por ejemplo, compró Honest en 2011 e hizo una inversión en media docena de rondas desde entonces, incluso en su valoración máxima de US$ 1.700 millones en 2015, según Pitchbook.

La historia de The Honest Company comienza en 2008, cuando Alba tuvo un sarpullido por el detergente de su primer bebé mientras lavaba mamelucos. Alba, que tenía asma crónica y alergias cuando era niña, se dispuso a buscar productos más seguros y naturales, pero tuvo dificultades para encontrar los productos adecuados.

“Sentí que mis necesidades no estaban siendo satisfechas como una persona moderna”, le dijo a Forbes en 2015. “Quiero un diseño hermoso como todos los demás. Pero no debería tener un precio superior y, por supuesto, debería ser a salvo”.

Así que se acercó a Christopher Gavigan, quien dirigía una organización sin fines de lucro llamada Healthy Child Healthy World, y el dúo se asoció con otros dos: Brian Lee, un abogado que cofundó LegalZoom.com, y Sean Kane, un ejecutivo del sitio de comercio electrónico Pricegrabber.com. Lee y Alba, con otro inversor no revelado,proporcionaron el capital inicial de US$ 6 millones, pero recurrieron a Silicon Valley para financiar el crecimiento del negocio en 2011.

El capital de riesgo comenzó a fluir desde empresas como General Catalyst e IVP. Honest apostó por el comercio electrónico y también pudo atraer tanto a boutiques de alta gama en Nueva York como en Los Ángeles, así como a los principales minoristas como Costco, Target y Whole Foods. Sus docenas de productos, incluidos pañales, limpiadores domésticos y bloqueadores solares, etiquetados como naturales y orgánicos, fueron un éxito. En tres años, la compañía estaba haciendo US$ 150 millones en ventas y había recaudado casi US$ 100 millones de inversores, a una valoración de US$ 865 millones.  

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Foto: Forbes.

En junio de 2015, Alba apareció en la portada de Forbes como una prometedora en la lista de las mujeres más ricas de Estados Unidos que se hicieron a sí mismas. Honest había crecido de US$ 10 millones en ventas a un estimado de US$ 250 millones en solo tres años. Estaba pensando en una nueva sede en Playa Vista y estaba en una ola de contrataciones. Forbes valoró el negocio en US$ 1.000 millones, lo que hace que Alba, que estimamos poseía entre el 15% y el 20%, valiera alrededor de US$ 200 millones.

Menos de dos meses después, Honest cerró una ronda de US$ 100 millones en financiamiento de la Serie D, que valoró a la compañía en US$ 1.700 millones. El patrimonio neto de Alba se había disparado a un estimado de US$ 340 millones, y una OPI parecía en el horizonte.

“Si la empresa se hiciera pública como se esperaba, Alba podría estar en camino al club de los multimillonarios, lo que no es un mal retorno para una inversión inicial inicial de US$ 6 millones por parte de Alba y el cofundador Brian Lee”, escribió Forbes en ese momento.

Entonces las cosas empezaron a desmoronarse. En septiembre de 2015, un cliente en California demandó a Honest Company, alegando que publicitó falsamente sus productos y “[perjudicó] a los consumidores al inducirlos a comprar y consumir los Productos Honest con la falsa premisa de que los productos son naturales y efectivos”. mostró la presentación de la corte.

El cliente alegó que los productos contenían ingredientes sintéticos no naturales.  Ese mismo mes, otro cliente en California presentó una demanda después de probarse el protector solar de Honest y sufrir quemaduras solares graves.

Surgieron más acusaciones sobre el uso por parte de Honest de una sustancia química llamada SLS, conocida como irritante de la piel, en detergentes y jabones. La compañía negó las acusaciones y luego resolvió dos demandas colectivas que consisten en estas acusaciones.

En abril de 2016 , Organic Consumers Association, una organización sin fines de lucro con sede en Minnesota, demandó a Honest, alegando que su fórmula infantil estaba etiquetada falsamente como orgánica. Los cofundadores de Honest defendieron su fórmula en el blog de la empresa y el caso fue desestimado en diciembre.

Las ventas comenzaron a disminuir, pero aún crecieron un 20% de un estimado de US$250 millones en 2015 a US$300 millones en 2016, según la compañía. “Fue graduarnos al siguiente nivel desde una puesta en marcha temprana en la que contratábamos amigos de la familia Alba, o incluso el hermano de Jessica trabajó en el almacén en un momento”, dice el exdirector de Honest.

Cualquier plan que la empresa tuviera para una OPI aparentemente se presentó, y Unilever, que, como muchas firmas importantes en ese momento, buscaba moverse más hacia productos naturales, supuestamente hizo una oferta para adquirir Honest en 2016. La oferta valoró el negocio en un más modestos US$1.000 millones, según Pitchbook, por debajo de la valuación US$1.700 millones en 2015. El acuerdo nunca se materializó y, en cambio, Unilever adquirió Seventh Generation, una empresa competidora de productos para el hogar ecológicos.

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Foto: Forbes.

“Las preferencias de los consumidores se están desplazando hacia los productos naturales. Esa es un área de crecimiento más rápido que las marcas tradicionales en el mismo mercado ”, dice Matt Kennedy, estratega del proveedor de investigación previo a la OPI Renaissance Capital. “Sin embargo, es un espacio muy competitivo. Vimos la adquisición de Seventh Generation, y otros jugadores heredados existentes son muy conscientes de eso y están cambiando la marca de sus propios productos”. Según un ex gerente que estuvo en The Honest Company durante un año, la compañía perdió el punto óptimo para vender en ese entonces.

Honest terminó 2016 con noticias de recortes de empleo, despidiendo, según se informó, a más del 14% de su fuerza laboral de 552 empleados. La compañía dijo en ese momento que la mayoría de los recortes se debieron a la automatización, pero también despidió a directores, citando un esfuerzo por enfocarse más en el comercio minorista físico, informó Forbes. Al final del año, su director financiero y director de operaciones, David Parker, también se fue. Su compañero ejecutivo Brian Lee siguió a Parker unos meses más tarde y dejó el cargo de director ejecutivo. Fue reemplazado por Nick Vlahos, el ex director de operaciones de Clorox.

En mayo de 2017, Honest emitió un retiro voluntario de sus toallitas húmedas para bebés “debido a la presencia de moho”, y ese verano resolvió dos demandas colectivas que se formaron después de las demandas anteriores, por US$1,55 millones y US$7,35 millones. Una nueva ronda de recaudación de fondos inyectó $ 75 millones en el negocio en octubre de 2017, pero a una valoración de $ 860 millones, según Pitchbook, una caída de casi el 50% con respecto a su valoración en 2015.

***

El negocio aún tiene que superar significativamente su pico de 2016. De acuerdo con la presentación de la oferta pública inicial de Honest, los ingresos fueron de US$ 238 millones en 2018 y US$ 2 millones menos el año siguiente, por debajo de los US$ 300 millones en 2016, una caída que la compañía atribuye en parte a tener un catálogo de productos diluido que no optimizó sus márgenes, según el presentación. Mientras tanto, la plantilla de Honest, supuestamente más de 500 en 2016, ahora asciende a 191.

Un componente clave del lanzamiento de Honest a los accionistas potenciales es su “sólido desempeño financiero”, es decir, que aumentó los ingresos casi un 28%, a US$ 300.5 millones, el año pasado. Sin embargo, esa cifra significa que la empresa tiene aproximadamente el mismo tamaño que hace unos cinco años. Y analistas como Erin Lash en Morningstar y Sucharita Kodali en Forrester Research dicen que los inversores deben tener cuidado con el crecimiento relacionado con la pandemia en los productos para el hogar debido al aumento de los hábitos de limpieza de los clientes. “No se puede mirar a una empresa esencial en un año de pandemia y extrapolar ese crecimiento a cualquier punto en el futuro”, dice Kodali. “Si lo hace, es un inversor irresponsable”.

En un momento en que las tasas de natalidad han estado disminuyendo en los Estados Unidos, los retrasos en la formación de la familia también desafiarán las ventas de productos para el cuidado del bebé, como pañales y toallitas húmedas, que representan el 63% del negocio de Honest. “Es posible que no podamos competir con éxito en nuestro mercado altamente competitivo”, admite la marca en su presentación como parte de los factores de riesgo que enfrenta, una sección estándar en los documentos de OPI. Los principales actores de la industria de productos para el hogar, como Clorox, Johnson & Johnson y Unilever, se han introducido en el mercado totalmente natural. “Muchos de estos competidores tienen recursos financieros y de otro tipo sustancialmente mayores que nosotros y algunos de cuyos productos son bien aceptados en el mercado actual”, dice el documento. “Muchos también tienen historiales operativos más largos, infraestructuras de cumplimiento más grandes, mayores capacidades técnicas, tiempos de envío más rápidos, envío de menor costo, menores costos operativos, mayores recursos financieros, de marketing, institucionales y de otro tipo y bases de consumidores más grandes que nosotros”.

Honest le dijo a Forbes que no puede proporcionar ningún comentario más allá de lo que está en su presentación de oferta pública inicial, lo que brinda una idea de lo que le espera a la compañía. Para seguir siendo competitivo, Honest dice que planea hacer crecer su negocio de comercio electrónico, que actualmente representa el 55% de sus ingresos, e invertir más en marketing. También dice que se centrará más en categorías como el cuidado de la piel que tienen márgenes de beneficio más altos y probablemente seguirán creciendo más allá de la pandemia debido a las cambiantes demandas de los clientes. Sin embargo, para muchos de los inversores de Honest, es posible que el momento de cobrar ya haya pasado.

“Parece que no pudieron conseguir un comprador, porque esa habría sido la salida natural para una empresa como ésta”, dice Kodali. “Creo que el pensamiento es ‘Muy bien, bueno, vayamos a los mercados públicos y veamos si hay algo de tracción’, pero podría ser desastroso”.

Por: Deniz Çam | Forbes Staff

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Empresa respaldada por Bill Gates libera miles de mosquitos modificados genéticamente

La empresa biotecnológica Oxitec lanza una controvertida prueba de campo de sus insectos en Florida, después de años de protestas por parte de los residentes y de complicaciones normativas.

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La empresa británica Oxitec liberó en los Cayos de Florida, Estados Unidos, mosquitos genéticamente modificados para estudiar cómo controlar su reproducción y así frenar la propagación enfermedades persistentes transmitidas por insectos como el dengue y el virus del Zika. 

La empresa, financiado por la Fundación Bill y Melinda Gates, anunció que esta semana se están colocando cajas de liberación, cajas de no liberación y cajas de control de calidad con red en seis lugares: dos en Cudjoe Key, uno en Ramrod Key y tres en Vaca Key.

Más de 100.000 mosquitos

A partir de principios del mes que viene, se espera que salgan menos de 12.000 mosquitos a la semana durante aproximadamente 12 semanas. Los lugares de comparación no tratados se controlarán con trampas para mosquitos en Key Colony Beach, Little Torch Key y Summerland Key. 

“Empezamos a estudiar esto hace una década, porque estábamos en medio de un brote de dengue en los Cayos de Florida”, dijo la directora ejecutiva del Distrito de Control de Mosquitos de los Cayos de Florida, Andrea Leal, durante una videoconferencia. “Así que estamos muy contentos de avanzar en esta asociación, trabajando tanto con Oxitec como con los miembros de la comunidad”.

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Las autoridades de los Cayos aprobaron el año pasado el proyecto piloto con el mosquito Aedes aegypti, que no es nativo de Florida. Este insecto transmite varias enfermedades a los humanos, especialmente en la cadena de islas de los Cayos, donde el año pasado se registraron decenas de casos de dengue.

Oxitec, la empresa con sede en Abingdon (Reino Unido) que ha desarrollado los mosquitos, ha probado previamente los insectos en Brasil, Panamá, las Islas Caimán y Malasia.
Oxitec, la empresa con sede en Abingdon (Reino Unido) que ha desarrollado los mosquitos, ha probado previamente los insectos en Brasil (foto), Panamá, las Islas Caimán y Malasia.

Mosquito de despierta Oxitec rechazo de medioambientalistas

Previamente las autoridades estatales de Florida y la Agencia de Protección del Medio Ambiente (EPA, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos dieron luz verde a la prueba piloto con el comercialmente llamado “mosquito amistoso de Oxitec”, que ha despertado el rechazo de medioambientalistas y también de algunos científicos.

De acuerdo a un estudio elaborado por técnicos de la EPA, el mosquito de Oxitec “no entraña riesgo alguno para la salud humana ni el medioambiente, incluyendo las especies protegidas”.  

El congresista republicano Carlos Giménez, exalcalde de Miami, anunció recientemente que iba a solicitar a EPA una investigación adicional, y la Coalición Medio Ambiental de los Cayos ha lanzado varias campañas e iniciativas para protestar contra la prueba con los mosquitos de Oxitec y quejarse de que no se consultó a la ciudadanía.  

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“Una vez sueltos será imposible contener la cantidad de estos mosquitos genéticamente modificados, estarán literalmente en cada sitio donde el viento sople”, decía una campaña lanzada en agosto pasado en Change.org por la Coalición.

Disminuir la población de Aedes aegypti

Una vez que salgan de las cajas, los mosquitos macho genéticamente modificados se mezclarán con la población local de su especie. Pero, debido a un gen creado en laboratorio, las hembras surgidas del cruce de esos machos con las hembras “naturales”, que son las que transmiten las enfermedades, no podrán sobrevivir y de esa manera se podrá controlar la población de Aedes aegypti

La descendencia masculina no morirá, sino que se convertirá en portadora del gen y lo transmitirá a las generaciones futuras. A medida que mueran más hembras, la población de Aedes aegypti debería disminuir.

Los Aedes aegypti son casi los únicos que transmiten enfermedades

Aunque son solo el 4 % de la población de mosquitos de los Cayos, donde habitan unas 46 especies de esos insectos, los Aedes aegypti son prácticamente los únicos que transmiten enfermedades.  

En 2020, en coincidencia con la pandemia de COVID-19, estalló en los Cayos de Florida un brote de dengue como no se veía desde hace 10 años, con más de 50 casos y otros brotes de fiebre del Nilo, también transmitida por mosquitos, en distintas zonas de Florida. 

El organismo de Control de Mosquitos de los Cayos de Florida (FKMCD, en inglés), dijo en un comunicado que se necesitan “nuevas herramientas” para combatir a esa especie de mosquito y dado el ecosistema único de las islas se necesita que sea de “una manera segura, no agresiva con el medioambiente y controlada”. 

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El director ejecutivo de Oxitec, Grey Frandsen, afirmó que la prueba piloto es fruto de una alianza público-privada y que la compañía está empeñada en “demostrar el valor de esta tecnología”. 

Mosquitos Aedes aegypti macho modificados genéticamente en la planta de Oxitec en Campinas, Brasil, 28 de enero de 2016.
Mosquitos “Aedes aegypti” macho modificados genéticamente en la planta de Oxitec en Campinas, Brasil, 28 de enero de 2016.

Pruebas en Brasil

No es la primera vez que Oxitec, fundada en Reino Unido en 2002, prueba sus mosquitos genéticamente modificados. 

En la ciudad brasileña de Indaiatuba se logró con el mosquito de Oxitec reducir hasta en un 95 % los ambientes urbanos propensos al dengue en solo 13 semanas de tratamiento, en comparación con lugares donde no se soltaron mosquitos, dijo la compañía.  

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El matrimonio con Bill está irremediablemente roto: Melinda Gates

Según documentos, Melinda dijo no es necesaria la manutención y que el divorcio determinará la división de sus propiedades con Bill Gates.

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El matrimonio entre Melinda y Bill Gates, quienes el lunes anunciaron que planean separarse tras 27 años juntos, está “irremediablemente roto”, según los documentos de la petición de divorcio de la mujer que fueron revelados este martes por varios medios de comunicación estadounidenses.

“Le pedimos a la corte que disuelva nuestro matrimonio y que nuestra unión marital termine en la fecha indicada en nuestro acuerdo de separación”, señalaron los abogados de Melinda Gates en ese documento, de acuerdo con la televisión estadounidense NBC.

En ese texto, Melinda aseguró que “no es necesaria la manutención conyugal” y que el pacto de separación determinará la división de sus propiedades.

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Bill y Melinda Gates anunciaron este lunes su divorcio tras más de 27 años de relación en los que fundaron una de las organizaciones benéficas más importantes del mundo.

“Continuaremos compartiendo nuestra creencia en esa misión y seguiremos trabajando juntos en la fundación, pero consideramos que no podemos crecer como pareja en la próxima fase de nuestras vidas”, explicaron los dos en un comunicado publicado en sus redes sociales.

En su escrito, Bill y Melinda afirmaron que han educado a tres hijos increíbles y que crearon una fundación para promover una vida “sana y productiva”.

Se desconoce si el divorcio impactará de alguna manera en la Bill & Melinda Gates Foundation, aunque desde hace tiempo el consejero delegado de la organización es Mark Suzman, mientras que ellos dos han servido como fideicomisarios junto a Warren Buffet.

La fundación, creada en el año 2000, se ha convertido en una de las organizaciones filantrópicas más importantes del mundo con unos fondos de casi 50,000 millones de dólares.

El año pasado, Bill Gates renunció a su cargo de consejero en Microsoft, la empresa que fundó en 1975 con Paul Allen, para dedicarse a las actividades benéficas. 

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