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Tecnología

La crisis de los microprocesadores

La pandemia trajo consigo un crecimiento importante en el consumo de dispositivos tecnológicas. Sin embargo, también complicó su manufactura, debido a que le generó muchas dificultades a las grandes compañías para lograr producir sus componentes, principalmente los microprocesadores que se encargan de darles vida.

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Foto: Getty Images.

Es difícil imaginar cómo hubiese sido la vida durante la pandemia sin ayuda de la tecnología. Gracias a ella, millones de personas en el mundo pudieron sobrellevar mejor esta situación, que suma ya más de un año presente en el mundo.

La población pudo trabajar de manera remota, los jóvenes y niños empezaron a estudiar a distancia y, en general, la gente puede entretenerse sin salir de casa.

La crisis de salud llevó a la tecnología de consumo a vivir una temporada de ensueño, debido a la necesidad que tuvieron las personas de adquirir este tipo de herramientas para continuar con sus vidas.

En México, por ejemplo, datos de la firma NPD Group advierten que, apenas cuatro meses después de que en marzo de 2020 se inició el periodo de confinamiento en el país, la tasa de crecimiento en la venta de equipos de cómputo alcanzaba ya un 32% más que durante el mismo periodo del año anterior.

Sin embargo, 12 meses después de la Jornada Nacional de Sana Distancia, la pandemia también empezó a cobrarle una factura difícil de pagar a esta industria, que parecía avanzar sin limitantes.

Las grandes compañías del sector llevan varios meses enfrentando a un enemigo silencioso que crece con el tiempo: su capacidad para manufacturar y adquirir todos los componentes necesarios para seguir poniendo a la venta sus dispositivos.

Pero, en particular, existe uno cuya fabricación es cada vez más compleja: el microprocesador, ese cerebro, coloquialmente hablando, encargado de dar vida a los dispositivos tecnológicos.

En las últimas semanas, distintos sectores de negocio han acusado la falta de estos componentes que están presentes en multitud de cosas que, incluso, van más allá de las propias computadoras, como lo son las televisiones o los automóviles.

Compañías como Ford o Fiat Chrysler, por ejemplo, anunciaron que detendrían temporalmente sus labores debido a este problema, destacando el hecho de que, según la consultora Axius, hasta 700,000 autos pudieran llegar a dejar de producirse por esta situación.

Las firmas de videojuegos también han acusado problemas. PlayStation, propiedad de Sony, señaló que, a pesar de la alta demanda que han registrado por sus consolas, no han podido incrementar su producción por falta de procesadores.

El tema ha generado tanto ruido que ya hasta ha sido abordado por el presidente de Estados Unidos, Joe Biden, quien señaló que daría seguimiento puntual al tema, buscando aportar a la solución de la crisis en curso.

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UN PROBLEMA QUE FUE ESCALANDO

Pero, ¿por qué se está batallando tanto en el mundo para tener este pequeño, pero importante, componente? De acuerdo con Santiago Cardona, director general de Intel en México (uno de los mayores generadores de procesadores en el mundo), todo este problema tiene su origen en los primeros días de la pandemia.

“Hace poco más de un año comenzó la pandemia en China. Fue ése el primer país en imponer restricciones, y uno de los hubs de manufactura de tecnología más importantes del mundo (en particular, de procesadores). Estos sitios cerraron, y eso generó que, de ahí en adelante, toda la cadena de abastecimiento de electrónica comenzara a sufrir”, detalla.

A esta situación se le suma el “parón” completo que este primer sitio afectado realizó también por las festividades del Año Chino, por las cuales el territorio se detiene por poco más de una semana.

Empero, la crisis sanitaria no se quedó únicamente en el país asiático, sino que, al irse expandiendo, comenta el directivo, más sitios importantes para la producción de tecnología en el mundo empezaron también a detenerse.

“Después de marzo de 2020, lo que empezamos a observar fue un mundo, casi en su mayoría, cerrado; lo que provocó que la cadena de producción de tecnología se apretara todavía más, manteniéndose esta incertidumbre durante un tiempo prolongado”, agrega Cardona.

Este problema se volvió más complejo cuando, al mismo tiempo en que la producción batallaba para avanzar, el consumo de dispositivos tecnológicos, tal como lo mencionamos en un inicio, comenzó a aumentar por la necesidad de conectividad de las personas.

“Cuando el mundo finalmente entiende lo que está pasando, decide apoyarse en la tecnología para ser capaz de operar, generándose una demanda brutal, tanto de dispositivos estrella y computadoras como [de otros servicios, incluyendo] la nube”, relata el experto.

Otra dificultad aparece si tomamos en cuenta el tiempo que a estas empresas encargadas de la producción de los microprocesadores les toma el poder generar las nuevas generaciones de componentes.

“Cuando Intel decide manufacturar un nuevo microprocesador, pasan alrededor de 20 semanas, casi seis meses, hasta que lo vemos salir de la fábrica; y esto no significa que ya lo vas a ver dentro de una computadora, sino que apenas después de esto es enviado a las empresas que lo requieren”, sostiene.

Todos estos factores, en conjunto con las dificultades de producción, la sobredemanda de tecnología y el tiempo necesario para que haya nuevas series de procesadores, fueron los que generaron la crisis actual.

TIEMPO, UN MAL NECESARIO

Ante esta situación, Cardona señala que existe un compromiso en general por parte de la industria tecnológica para enfrentar la crisis. Dicha industria irá mejorando conforme exista la posibilidad de seguir manteniendo la continuidad en las plantas de producción.

“Hoy estamos viviendo las consecuencias de un efecto látigo. Sabemos que es un happy problem el que exista esta demanda. Eso es muy positivo. Entonces, toca tomar hoy las decisiones adecuadas para fortalecer esta producción”, afirma.

El ejecutivo recalca que la respuesta a este problema no pasa únicamente por abrir más fábricas y ya, sino con ir paso a paso retomando el camino.

“Hay que señalar que, para ampliar las capacidades de producción, se requiere de muchísimo dinero. Nosotros tenemos en Intel 10 plantas especializadas: seis que producen el chip puro y cuatro que lo prueban y empacan. Cada una de ellas cuesta, en promedio, 12,000 millones de dólares. Entonces, las cosas no pasan por abrir plantas únicamente, porque, inclusive después de las inversiones, pasará más de un año para verlas activas”, comenta el ejecutivo sobre la situación actual.

En este escenario, el ejecutivo pide paciencia para recuperar el recorrido y, señala, valdrá la pena la espera.

“Éste es un proceso que tomará su tiempo, pero de lo que estoy seguro es de que la industria, que hoy está en buena posición, responderá”, dice.

Tecnología

Atención: “Millones de personas están en peligro” por las debilidades de hace 12 años en computadores de Dell

Las debilidades registradas en los PC de Dell incluyen la posibilidad de que un hacker obtenga control total del dispositivo.

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Foto: Pixabay.

Desde hace 12 años, algunas debilidades de “alta gravedad” residen en un componente que se ejecuta en los PC de Dell con Microsoft Windows, según ha advertido una empresa de ciberseguridad. Las vulnerabilidades requieren que un hacker tenga cierto nivel de acceso a un computador afectado, pero le permiten obtener un control casi total del computador. Cientos de millones de dispositivos están en riesgo y deben ser parcheados el martes, ya que Dell ha lanzado una actualización para sus clientes.

Los puntos débiles se encuentran en la BIOS, el código responsable de iniciar el PC y su sistema operativo. Si un pirata informático puede hacerse con el control de esa sección de un computador, en lo que también se denomina obtener privilegios a nivel del kernel, puede hacer casi todo lo que quiera en el PC, ya sea bloquear todos los archivos que contiene, destruirlos o instalar un código que espíe toda la actividad del usuario.

Los investigadores de la empresa de ciberseguridad SentinelOne descubrieron cinco vulnerabilidades en un controlador de la BIOS de los ordenadores Dell, en concreto el controlador DBUtil. Normalmente se instala y ejecuta durante una actualización de la BIOS para permitir que el código se comunique con el hardware.

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Aunque SentinelOne no proporciona todos los detalles de sus hallazgos para que Dell y sus usuarios tengan tiempo de actualizarse, en un informe de investigación entregado a Forbes antes de su publicación, uno de los problemas más evidentes del controlador es que permite que cualquier proceso se comunique con él, lo que “suele ser una mala práctica, ya que los controladores funcionan con los más altos privilegios”.

Las debilidades fueron reportadas por primera vez a Dell en diciembre de 2020. El investigador que descubrió los problemas, Kasif Dekel, dijo que uno de los abusos más obvios de tales vulnerabilidades sería “eludir los productos de seguridad”. “El impacto que esto podría tener en los usuarios y en las empresas que no parcheen es de gran alcance y significativo”, escribió en su informe de investigación.

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“En una época en la que los ataques disruptivos como el ransomware y los wipers están de moda, la capacidad de saltarse los controles de privilegios de las cuentas de una empresa es una superpotencia para un atacante persistente”, añadió Migo Kedem, director senior de productos de SentinelOne.

Un portavoz de Dell dijo que había emitido una actualización y que no había visto ninguna evidencia de que las debilidades hayan sido explotadas por hackers maliciosos hasta la fecha. El gigante tecnológico recomendó a sus clientes que revisaran su aviso de seguridad DSA-2021-088, publicado esta semana, así como un FAQ.

Por: Thomas Brewster | Forbes Staff

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La historia del tumultuoso ascenso de TikTok – y cómo derrotó a Trump

La app se ha enfrentado a muchos dramas corporativos tanto dentro como fuera de la empresa, según entrevistas realizadas a más de una docena de empleados actuales o antiguos.

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Foto: Reuters.

A finales de 2019, los ejecutivos de TikTok decidieron enfrentarse a una cuestión apremiante: Con la proximidad de las elecciones presidenciales en Estados Unidos, ¿qué harían con el contenido político en su recién ascendida aplicación de redes sociales? La preocupación suscitó reuniones y debates internos sobre el tema, algunos celebrados en persona y otros de forma virtual a través del software de comunicaciones Lark, propiedad de la empresa. Consideraron si podrían, por ejemplo, enseñar al algoritmo de la app a identificar una pancarta de ‘Make America Great Again’ (MAGA), en un vídeo como contenido problemático. Pero tales ajustes podrían marcar injustamente contenidos que no fueran realmente de naturaleza política: Tal vez el cartel de MAGA estaba allí, pero el vídeo era, de hecho, un clip de sincronización de labios y nada más.

El contenido político en otras redes sociales ha transformado estas plataformas en lugares de desinformación. E incluso si eso no ocurriera en TikTok, la aplicación correría el riesgo de convertirse en el hogar de un discurso político legítimo, aunque liberal, enfadando a los republicanos, algunos de los cuales ya habían expresado su preocupación por la aplicación. El grupo de ejecutivos que estaba considerando el asunto incluía a Zhang Yiming, el multimillonario jefe de la empresa matriz china de TikTok, ByteDance, y las discusiones llegaron a considerar la posibilidad de desactivar el feed algorítmico For You de TikTok durante las elecciones presidenciales, una acción drástica que deshabilitaba la característica distintiva de la red social.

“TikTok realmente estaba tratando de evitar tener cualquier contenido político”, dijo una persona familiarizada con estas discusiones internas, que no han sido reportadas previamente. “Estaban tratando de ser un lugar para la diversión. Decían: ‘Somos una aplicación para cantar y bailar'”.

Para entonces, TikTok empezó a trabajar para añadir un Consejo Asesor de Contenidos, un grupo de expertos externos que debía asesorar a la empresa en cuestiones como el contenido político, pero no tomó medidas drásticas, como la desactivación del flujo For You. A mediados de 2020, la conversación política florecía en TikTok, y los vídeos etiquetados sólo con #election2020 y #2020election llegaban a acumular 3.400 millones de visitas. Y entonces llegó el fatídico momento en junio, cuando cientos de adolescentes y fans del K-pop lanzaron una campaña en TikTok para interrumpir un mitin de Trump en Tulsa, Oklahoma, registrándose para obtener entradas gratuitas sin tener previsto asistir al evento, dando al presidente una expectativa vergonzosamente falsa de una casa llena. A partir de ahí, TikTok no ha podido escapar de la política, atrapada en una vorágine geopolítica que ha amenazado con sumergir a la que es una de las startups más calientes del mundo, una aplicación de cuatro años de antigüedad con unos 700 millones de usuarios mensuales y unos ingresos anuales estimados en US$1.000 millones.

Desde que TikTok entró en conflicto con el ex presidente Donald Trump, se ha producido un drama corporativo casi sin precedentes. En agosto, Trump ordenó una venta acelerada del negocio, diciendo que prohibiría TikTok si eso no ocurría. A finales de mes, el consejero delegado de TikTok, el ex ejecutivo de Disney, Kevin Mayer, había dimitido, dejando a Zhang para enfrentarse a Trump y a los pretendientes de TikTok. En las conversaciones sobre la venta de TikTok participarían algunas de las mayores empresas del planeta que cotizan en bolsa, sobre todo Microsoft, Oracle y Walmart, todas ellas compitiendo ansiosamente por hacerse con el activo tecnológico más preciado de la década.

“Trabajamos sin descanso durante este periodo: había una gran confusión en el público sobre los plazos, los mecanismos y la legalidad de lo que se decía, así que fue un momento muy tenso”, dice Vanessa Pappas, que se convirtió en la directora interina de TikTok tras la dimisión de Mayer. “Obviamente, todo el mundo trabajaba a distancia, pero había múltiples llamadas diarias entre la alta dirección. La combinación de los pedidos inusuales y nuestra respuesta en medio de una pandemia hizo que fuera una situación increíblemente surrealista.”

El tumulto ha continuado, pero ya no es responsabilidad de Pappas sofocarlo. El viernes, TikTok nombró un nuevo director general, Shouzi Chew, que se incorporó a ByteDance apenas un mes antes como director financiero de la empresa matriz de Pekín. Este ejecutivo de Singapur, educado en Harvard, domina el inglés y el chino, y sabe desenvolverse con soltura en ambas culturas, dijo un ejecutivo que trabajó estrechamente con él en China. En un país donde las conexiones personales son primordiales, Chew forjó una relación con Zhang hace años, cuando Chew, que encontró ByteDance mientras buscaba inversiones prometedoras como socio de DST Investment Management, del multimillonario ruso-israelí Yuri Milner. (Un portavoz de DST afirmó que una inversión posterior en ByteDance se hizo a través de un vehículo centrado en proyectos filantrópicos).

Dejando a un lado la política mundial, Chew tiene retos internos. Es el cuarto líder de TikTok en un año y tendrá que enfrentarse a lo que numerosos empleados actuales y antiguos describen como un lugar de trabajo basado en la desconfianza, la sospecha y el secreto. “No discuto que algunos empleados crean eso”, aseguró un portavoz de TikTok. “Pero yo discutiría que esa sea la creencia generalizada”.

Vanessa Pappas guió a TikTok como su directora interina durante parte del drama con el presidente Trump: “Trabajamos para acelerar la explicación de quiénes somos y qué defendemos y contrarrestar las declaraciones falsas que algunas personas estaban haciendo sobre nosotros”. Foto: Martín Salgo / TikTok.


Las prácticas y procedimientos internos que algunos describen como tóxicos contrastan con la percepción pública de la empresa como un foro de entretenimiento desenfadado para los jóvenes. En las entrevistas, 17 empleados actuales y pasados señalaron que detrás de las tensiones con la administración Trump había una cultura de empresa en la que los ejecutivos eran promovidos por encima de su nivel de competencia, los empleados eran menospreciados por los supervisores y se esperaba que trabajaran hasta la una de la madrugada para comunicarse con los jefes en China, y la información básica, como los organigramas, era casi imposible de encontrar.

Un antiguo empleado de TikTok relata momentos en los que un directivo pedía a sus subordinados directos que se reunieran contra la pared, como si se tratara de un “pelotón de fusilamiento”. Allí, los subordinados directos eran “absolutamente despedazados delante de todos tus compañeros por todo lo que habías hecho mal”. (“Si eso ocurría, era inapropiado”, dice el portavoz de TikTok). “Siempre que alguien me pregunta: ‘¿Qué te pasó allí?’, digo: ‘Necesitaría toda una noche y un par de copas para contártelo todo'”, aseguró el ex empleado.

Para tratarse de una historia que impactaría al mundo, no podría haber empezado de forma más humilde: con dos amigos, Alex Zhu y Luyu Yang, que se conocieron trabajando en una empresa de seguros de Shanghai, eBaoTech. Cuando comenzaron a trabajar por su cuenta, su primer emprendimiento a principios de 2010 fue una empresa llamada Cicada Education, que permitía a cualquiera crear vídeos educativos cortos en un teléfono inteligente. Pero no tuvo éxito. Así que Zhu y Yang cambiaron un poco el rumbo. Cuando Zhu se dio cuenta de que los jóvenes veían vídeos en sus teléfonos mientras viajaban en el Caltrain de la zona de la bahía, decidieron crear una herramienta para crear y publicar vídeos fácilmente. Musical.ly, una aplicación para clips de sincronización labial que se lanzó en 2014.

Musical.ly no tardó en ser lo suficientemente popular como para atraer a inversores como Greylock y GGV Capital, que la inundaron con US$151 millones de financiación. Zhu y Yang dirigieron la empresa desde China, al tiempo que establecieron un puesto de avanzada en Santa Mónica, California. Las cosas salieron mejor que con Cicada, pero la aplicación tuvo problemas para mantener a sus usuarios. Además, intentó salirse de los vídeos de sincronización labial y atraer a otros usuarios además de las adolescentes, sin éxito. En 2017, la pareja vendió Musical.ly a ByteDance -fundada por Zhang cinco años antes- por cerca de US$1.000 millones. Zhu y Yang se unieron a ByteDance como ejecutivos.

ByteDance fue una especie de salvador para Musical.ly. No había encontrado comprador en ninguna de las grandes empresas tecnológicas estadounidenses, cuyo pensamiento parecía ser generalmente: “Sólo es una sincronización de labios, ¿qué tan grande puede llegar a ser?”, recordó el socio gerente de GGV Capital, Hans Tung, que invirtió en Musical.ly y actuó de intermediario entre sus fundadores y Zhang. “Sé lo ambicioso que es, lo bueno que es el algoritmo y cómo quiere construir una empresa global… así que animé a ambas partes a ayudarse mutuamente”.

TikTok se había lanzado casi un año antes, y ByteDance lo combinó formalmente con Musical.ly en agosto de 2018. TikTok tenía una característica importante y distinta: un algoritmo refinado para ofrecer vídeos a los usuarios en función de sus intereses, uno que ByteDance construyó gracias a la experiencia de crear una tecnología similar para Toutiao, su agregador de noticias. Antes de terminar el año, TikTok tenía 271 millones de usuarios mensuales. Casi duplicaría esa cifra hasta superar los 500 millones de usuarios en la navidad de 2019.

A lo largo de su rápida expansión, TikTok operó desde una oficina en Los Ángeles con Zhu como presidente. Para asegurarse de que los empleados de TikTok se mantuvieran al día con el crecimiento masivo de la app, había revisiones de rendimiento dos veces al año, así como un proceso para reajustar los objetivos formales, conocidos como OKR o “Objetivos y Resultados Clave”, cada dos meses; este último era un proceso laborioso que creaba “parálisis de análisis”, como dijo un ex empleado de TikTok. Para cumplir sus objetivos, los empleados sabían que debían trabajar una larga jornada. “Las jornadas no terminaban a las seis o a las siete. Terminaban a la una de la madrugada”, resaltó un ex TikToker. “Hacíamos doble turno”, dijo otro antiguo TikToker. “Cuando China se despertaba, teníamos que conectarnos y reiniciar nuestros días”. (Un portavoz de TikTok afirmó que las largas jornadas no son inusuales en el mundo de la tecnología y añadió que la empresa ha intentado cada vez más añadir personal y reducir la carga de trabajo).

Se esperaba que los TikTokers de Estados Unidos estuvieran disponibles para responder a las preguntas y asistir a las reuniones por las tardes, cuando sus homólogos del extranjero comenzaban a trabajar. Todos utilizaban Lark, la aplicación de comunicaciones creada por ByteDance, similar a Slack. Y los TikTokers se sentían obligados a responder a los Buzzes -notificaciones de mensajes enviados a través de Lark- incluso en plena noche. (Algunos empleados dicen que les resultó difícil o imposible desactivar los Buzzes, aunque la empresa dice que, de hecho, es posible hacerlo). A esto se suma la presión de estar siempre en marcha: Lark tiene recibos de lectura, y no se pueden desactivar. Su naturaleza inmutable hace que sea evidente cuándo alguien está trabajando y cuándo no.

No es que los TikTokers sepan siempre con quién deben comunicarse. La empresa no da mucha importancia a los títulos formales; tampoco hizo que los organigramas estuvieran ampliamente disponibles. (Zhang describiría más tarde las etiquetas como “grilletes que nos ponemos a nosotros mismos”). Esta era una estrategia de contratación explícita que un alto ejecutivo describió como “pequeñas zanahorias en grandes agujeros”. En otras palabras, TikTok a veces colocaba a ejecutivos sin experiencia en funciones con responsabilidades desmesuradas, para luego dar un paso atrás y esperar a ver si podían crecer en sus puestos. El portavoz de TikTok dijo que la empresa se basa en gran medida en las revisiones de rendimiento para tomar tales determinaciones.

TikTok aseguró que estas prácticas no han perjudicado el sentimiento general de los empleados, señalando su lugar en una reciente clasificación de las 100 mejores grandes empresas para trabajar realizada por Built In, una empresa de Chicago que ha creado una comunidad en línea para los recursos tecnológicos y la contratación. Y, sin duda, algunos empleados y antiguos miembros de la plantilla relatan experiencias laborales abrumadoramente positivas. Daniela Genie, ex gerente de socios creadores de la startup, afirmó que: “En TikTok, todo el mundo se siente como una familia”.

Mientras los empleados de TikTok trataban de mantener el crecimiento de la app, su popularidad llamó la atención de los legisladores estadounidenses, especialmente de los republicanos. En noviembre de 2019, el Congreso celebró una audiencia sobre China y su presencia dentro de la industria tecnológica. En la sesión, el senador de Missouri Josh Hawley, un conservador acérrimo que ha estado entre los más críticos de las redes sociales, denunció “el peligro de la entrada de las plataformas tecnológicas chinas en el mercado estadounidense”, señalando específicamente a TikTok durante la reunión. Al mismo tiempo, el Comité de Inversiones Extranjeras en Estados Unidos, que supervisa las transacciones entre empresas estadounidenses y extranjeras, dijo que revisaría la adquisición de Musical.ly por parte de ByteDance, ante la preocupación de que la empresa china pudiera compartir los datos de los usuarios con el gobierno de su país.

TikTok ha negado haber compartido datos de usuarios con China, aunque sí tuvo un problema de imagen. Como solución parcial, contrató en mayo a un director general: Kevin Mayer, un antiguo ejecutivo de Disney que había ayudado a orquestar las adquisiciones más significativas de la compañía -Pixar, Marvel, Lucasfilm y 21st Century Fox- y que pulió su reputación con el exitoso lanzamiento del servicio de streaming Disney+. Cuando Disney lo descartó para su puesto principal el pasado mes de febrero, TikTok fue uno de los pretendientes que acudió a su llamada. Pero Mayer no era la única solución que buscaba TikTok. Su empresa matriz, ByteDance, aumentó su presencia como grupo de presión en Washington, D.C., gastando US$2,6 millones el año pasado, un aumento casi 10 veces superior desde 2019, según el Center for Responsive Politics. También comenzó a entablar conversaciones con Microsoft, discutiendo ampliamente un acuerdo en el que el gigante tecnológico tomaría una participación minoritaria y posiblemente ayudaría a TikTok a almacenar los datos de los usuarios en Estados Unidos.

Las cosas se complicarían rápidamente. A finales de junio, el presidente Trump planeó lo que esperaba que fuera un regreso triunfal a la campaña, un mitin masivo en el BOK Center de Tulsa, con capacidad para 19.000 personas. Cinco días antes del mitin del 20 de junio, Brad Parscale, que todavía se desempeñaba como director de campaña de Trump, se jactó de la inmensa afluencia de solicitudes de entradas gratuitas realizadas a través de un formulario en línea: más de un millón. Pero cuando llegó la noche, la asistencia fue visiblemente escasa, gracias en parte al movimiento organizado en TikTok por usuarios anti-Trump que se inscribían para conseguir entradas sin ninguna intención de ir.

“Teníamos familias en Inglaterra reservando entradas para venir a este mitin, adolescentes en Australia que vieron el vídeo y se sumaron a él, y encontraron códigos postales de Oklahoma y números de teléfono de Estados Unidos para reservar entradas”, recuerda Mary Jo Laupp, residente en Fort Dodge (Iowa), y una de las líderes de la insurgencia. Su vídeo de TikTok en el que pedía a los usuarios que hicieran suya la campaña acumularía un millón de vídeos. “Esto se viralizó”.

Fue un golpe embarazoso para el famoso presidente de piel fina. Poco más de dos semanas después, el Secretario de Estado Mike Pompeo dijo a Fox News que Estados Unidos estaba considerando prohibir las aplicaciones de medios sociales chinos, incluyendo TikTok, por temor a la seguridad nacional. ¿Podría haber sido realmente el mitin de Tulsa el acontecimiento que provocó la explosión? Los halcones de China, como Pompeo y el asesor comercial de la Casa Blanca, Peter Navarro, llevaban tiempo deseando aumentar la presión sobre China y sus florecientes empresas tecnológicas, y ahora tenían la oportunidad de hacer que el presidente se moviera en este asunto. El mitin produjo “un nivel más alto de interés” dentro de 1600 Pennsylvania Avenue en la tecnología china, dijo un ex asesor de la Casa Blanca, con el conjunto Navarro-Pompeo consiguiendo hacer “lo que ya estaban tratando de hacer de todos modos.”

Sin embargo, a la Administración Trump le costó decidir qué haría exactamente. Hay un tramo particular de 72 horas que ayuda a demostrar el desorden dentro de la Casa Blanca sobre el tema. El viernes 31 de julio, el presidente Trump dijo a los periodistas que volaban a casa desde Tampa, Florida, que tenía la intención de prohibir TikTok. Y, según el presidente, tenía la intención de hacerlo al día siguiente. No lo hizo. Después de una ronda de golf el domingo por la mañana, tuvo una llamada telefónica con el CEO de Microsoft, Satya Nadella, dando luz verde a la búsqueda de Microsoft de un acuerdo con TikTok.

Trump dio a Microsoft un plazo de 45 días para finalizar la transacción, en la que el gigante del software de Redmond (Washington) compraría las operaciones de TikTok en Estados Unidos, Canadá, Australia y Nueva Zelanda y se aseguraría de que la aplicación almacenara los datos de los usuarios estadounidenses en EE.UU.

La primera orden pretendía impedir más descargas de TikTok en EE.UU. si la empresa no vendía antes de mediados de septiembre, y la segunda la prohibiría directamente si no había completado el asunto a finales de otoño. Ambas serían impugnadas en un tribunal federal.

La tarea de hacer cumplir la primera orden del presidente recayó en el Departamento de Comercio. El problema es que la Casa Blanca nunca consultó al departamento antes de firmar la orden ejecutiva, dijo un antiguo alto funcionario del Departamento de Comercio. “Nos enteramos por el Wall Street Journal y CNN de que se había firmado esta orden ejecutiva”, agregó el funcionario. Cuando los expertos de Comercio se pusieron a investigar, se sorprendieron. “En el universo de las aplicaciones y dispositivos que tienen un riesgo legítimo para la seguridad nacional, ¿dónde se sitúa TikTok? Tengo que decirte que está muy abajo en la lista”, dijo ese funcionario de Comercio. “Hay otras prioridades más urgentes. Muchos de nosotros estábamos bastante confundidos sobre por qué esto merecía una atención especial”.

Los que trabajaron en los departamentos de Comercio y Justicia dicen que el calendario del presidente condenó todo el asunto. “Era el enfoque más torpe que se podía adoptar”, afirmó un antiguo funcionario del Departamento de Comercio, que aseguró que el proceso habría necesitado muchos meses para producir un resultado mejor. “Dificultó por completo nuestra capacidad para procesar el asunto”. Comercio, por su parte, esperaba que la Casa Blanca le enviara las pruebas en las que se había basado para redactar la orden. Nunca llegaron, y es posible que nunca hayan existido. “Tuvimos que pasar por todo el proceso de probar lo que el presidente ya había determinado… desde cero”, comentó un ex funcionario de Comercio. “Hubo un grado enorme de frustración….. Al final llegamos a la conclusión de que no les importaba que estas [órdenes ejecutivas] se aplicaran. Querían un titular, dar un mensaje político de que son duros con China”.

Mientras las tropas de Trump se preparaban para enfrentarse a TikTok en los tribunales, la empresa se planteó cómo venderse y a quién. Esos esfuerzos se llevaron a cabo en varios frentes, con la ayuda de dos de los inversores más destacados de ByteDance: Bill Ford, de General Atlantic, y Doug Leone, de Sequoia. Las conversaciones con Microsoft recayeron en gran medida en Zhang, Ford y Leone. Mayer, que no quiso hacer comentarios para este artículo, quedó al margen de esas conversaciones y, en su lugar, buscó las propuestas de Oracle, según una fuente familiarizada con las negociaciones. Oracle, que no hizo comentarios, no era una opción natural: no tiene mucha experiencia en la adquisición o dirección de empresas de tecnología de consumo. Pero su multimillonario cofundador, Larry Ellison, tiene profundos vínculos con la política del Partido Republicano. (En una ocasión, Ellison organizó una recaudación de fondos para la campaña de Trump cobrando US$100.000 por un partido de golf y una foto con el presidente). Y esas conexiones republicanas habrían parecido atractivas dada la situación con Trump.

Pero ninguna de las diversas permutaciones de la venta habría representado lo que Zhang o sus inversores realmente querían. Zhang quería mantener el control de la empresa, mientras que inversores como Ford y Leone habrían esperado una salida a bolsa, no una venta apresurada que pudiera infravalorar TikTok. (La empresa declinó hacer comentarios sobre el acuerdo).

La cúpula de TikTok quería retratar el funcionamiento interno de la empresa en este momento como laborioso y de mente fría. Nick Tran, jefe de marketing global de TikTok, dijo que el personal estaba “confiado durante todo este tiempo” e “increíblemente resistente a través de los difíciles desafíos.” “Fue un torbellino”, reconoce Kudzi Chikumbu, que supervisa las conexiones de TikTok con los influencers de las redes sociales en su aplicación. “Creo que agachar la cabeza y asumir el crecimiento de esta app y seguir trabajando de verdad nos permitió centrarnos y no fijarnos realmente en lo que nos rodeaba”.

Las consecuencias potenciales eran nefastas. Una prohibición de dos meses en EE.UU. habría reducido su audiencia estadounidense entre 40% y 50%, según las propias estimaciones de TikTok, que fueron divulgadas en una presentación judicial. Una prohibición de seis meses habría sido fatal, ya que supondría una caída de entre 80% y 90% de su audiencia en Estados Unidos, el mercado más importante para TikTok.

Para el día de las elecciones, fecha por la que TikTok tanto se había preocupado, las cosas mejoraban aún más. Trump estaba fuera y el demócrata Joe Biden estaba dentro.

La moral dentro de TikTok se resintió cuando Trump lanzó sus ataques, según comentaron los que estaban en TikTok en ese momento. Cuando la empresa celebró una reunión virtual de todos los empleados en agosto, respondió a sus preguntas. Pero “las respuestas se dieron de una manera diseñada para avergonzar al que preguntaba, para que la gente se callara”, dijo una persona familiarizada con el pensamiento detrás de esas reuniones y sus objetivos. “Si uno hacía una pregunta, recibía una respuesta que no pretendía ser transparente sino despectiva”.

“Estuve en esas reuniones, y esta afirmación es absurda”, dijo Josh Gartner, jefe de comunicaciones corporativas de TikTok. “Nadie en esas llamadas de planificación podría pensar que ese era realmente el objetivo”. La empresa señaló que los comentarios en la reunión de todos los empleados no pretendían ser despectivos ni sofocar a los empleados y que la empresa hizo todo lo posible por ser transparente.

“La información que recibíamos sobre la empresa era siempre a través de informes en otros lugares”, recordó un antiguo TikToker. “Era muy estresante. Cada vez que Trump abría la boca, mi teléfono sonaba con mis colegas”, dijo otro ex TikToker. “A finales de agosto, mientras TikTok se planteaba la posibilidad de venderse y de luchar contra la administración Trump, Mayer anunció su marcha, un final poco glorioso para lo que se anunciaba como una contratación que cambiaría las reglas del juego. Vanessa Pappas, una de las principales lugartenientes de Mayer que se había incorporado un año y medio antes que él, asumió el cargo de directora interina de TikTok. El traspaso a Pappas “no fue realmente una transición tan significativa”, dijo, y añadió que disfrutó de su tiempo, “aunque breve”, con Mayer: “Kevin llegó, estuvo aquí unos meses y se fue”.

A mediados de septiembre, TikTok había elegido con quién hacer un trato: Oracle y Walmart, con Oracle diciendo que esperaba obtener una participación de 12,5% en TikTok. Al mismo tiempo, ganó su caso contra la primera orden ejecutiva de Trump, recibiendo una orden judicial que detuvo la prohibición de las descargas. Una segunda victoria judicial llegó en octubre, que a su vez bloqueó la segunda orden ejecutiva del presidente para prohibir la aplicación por completo.

Para el día de las elecciones, la fecha por la que TikTok tanto había temido, las cosas mejoraban aún más. Trump estaba fuera y el demócrata Joe Biden estaba dentro.

¿Qué fue lo primero que hizo la administración Biden con respecto a TikTok en febrero? Pedir a un tribunal más tiempo para resolver un caso relacionado con la prohibición de la aplicación, dando la sensación de que la nueva Casa Blanca, que no quiso hacer comentarios para este reportaje, no tenía prisa por ocuparse del asunto. Biden ha dejado claras sus prioridades: las vacunas y la economía. La lucha contra una aplicación popular entre los jóvenes de su bloque de votantes no lo es. El resultado: El acuerdo Oracle-Walmart sigue en el limbo. No está claro si alguna vez se cerrará, sobre todo porque puede necesitar la aprobación de las autoridades chinas, que cambiaron las regulaciones gubernamentales en torno a las exportaciones el pasado agosto, lo que podría darles voz en el proceso justo cuando las negociaciones de TikTok estaban en los titulares mundiales. “Estamos realmente comprometidos a trabajar de buena fe y a mantener ese diálogo constructivo con el gobierno [estadounidense]”, dijo Pappas.

Hace tan sólo unos días, el pasado 30 de abril, ByteDance envió una fuerte señal de que no ve mucho que temer de Biden: seleccionar al nuevo director general de TikTok, Chew, dentro de la empresa matriz china. Es difícil imaginar a ByteDance haciendo tal elección -un ejecutivo no estadounidense- si pensara que Biden podría adoptar la misma postura que Trump.

Chew no podría ser más diferente de sus dos predecesores inmediatos, que se incorporaron a TikTok desde puestos de trabajo en destacadas empresas estadounidenses: Disney para Mayer, YouTube de Google para Pappas, que pasa de jefa interina a directora de operaciones.

Tras licenciarse en el University College de Londres en 2006, Chew, nacido en Singapur, pasó dos años en Goldman Sachs como banquero de inversiones antes de obtener un MBA en Harvard. Luego trabajó para el fondo de inversión DST Global del multimillonario ruso Milner en su oficina de Hong Kong, y luego se marchó para trabajar en Xiaomi, primero como director financiero y después como presidente del area internacional. Allí, Chew ayudó a expandir la presencia global del fabricante de teléfonos inteligentes y dirigió su salida a bolsa en 2018 en la Bolsa de Hong Kong, que recaudó US$4.700 millones a una valoración de aproximadamente US$54.000 millones.

Chew y Zhang “se conocen desde hace mucho tiempo. Creo que se tienen un gran aprecio mutuo. Han estado en contacto muy estrecho durante todos estos años”, dijo un destacado ejecutivo familiarizado con ByteDance. “[Chew] fue el tipo que le extendió un gran cheque y confió en que construiría una empresa significativa. Ese fue el comienzo de su amistad”.

Mientras Chew debe enfrentarse a su multimillonario jefe y a los gobiernos de dos superpotencias mundiales, también tiene que lidiar con una avalancha de competencia de otras empresas de redes sociales, así como con la desafiante cultura dentro de su propia empresa.

TikTok representa la amenaza más importante para Facebook en una década, y Facebook ha respondido añadiendo una función competidora de vídeo de formato corto, Reels, a Instagram, y concentrándose en añadir funciones en Facebook e Instagram que permitan a los usuarios ganar dinero con sus seguidores, algo a lo que TikTok también ha dado prioridad. Snapchat, por su parte, está pagando hasta US$1 millón al día a los usuarios que publiquen contenidos en su nuevo feed Spotlight, que tenía 125 millones de usuarios en marzo, y YouTube tiene ahora YouTube Shorts. Estos últimos son exactamente lo que parecen, y son un éxito. La compañía comenzó a desplegar YouTube Shorts el año pasado a nivel internacional, e incluso antes de su lanzamiento en Estados Unidos en marzo, sus vídeos habían acumulado 6.500 millones de visitas.

Pappas dice que la vibrante comunidad de TikTok proporciona un foso protector frente a sus competidores. “Hemos visto este fenómeno en el que la cultura realmente comienza en TikTok”, dice, citando el improbable resurgimiento de la popularidad de las canciones de mar a principios de este año después de que Nathan Evans, de 26 años, publicara un video de sí mismo interpretando “Soon May the Wellerman Come”. “Creo que estos momentos, esos momentos brillantes de estas tendencias culturales que nacen en TikTok, realmente muestran la diferencia de la plataforma con algunos de los competidores que hay y la singularidad de lo que TikTok es capaz de hacer”.

TikTok es reacio a compartir mucho sobre sus planes para contrarrestar a sus rivales. Algunos se centran en ampliar su tecnología de transmisión en directo, una función que se ha hecho popular durante la pandemia con todo el mundo atrapado en casa; y en ofrecer herramientas de edición fáciles de usar como Stitch, que permite a los usuarios recortar y utilizar escenas de otros vídeos. Además, dice Pappas, TikTok está buscando diversificar su contenido más allá de su fuerza histórica en la comedia, el baile y los vídeos musicales, una lección aprendida de los días de Musical.ly. Entre los géneros populares más recientes están #TeachersOfTikTok (9.200 millones de visitas), #EarthDay (4.500 millones), #MentalHealthAwareness (3.300 millones) y #SupportSmallBusiness (2.100 millones).

Otra de las principales prioridades es conseguir dinero para las estrellas de las redes sociales que han alcanzado la fama en TikTok, no vaya a ser que Instagram, Snap o YouTube se los roben. TikTok ha dicho que ha destinado más de US$1.000 millones a su Fondo de Creadores durante los próximos tres años. Los influencers deben solicitar la adhesión al programa de financiación, que paga a esos creadores en función de los contenidos que reciben más participación en la aplicación. TikTok no ha querido dar más detalles sobre las métricas que se utilizan para hacer esas valoraciones.

Para Chew será necesario un delicado acto de equilibrio para superar la competencia de rivales bien operados, y puede enfrentarse a retos para reorientar departamentos como el de Recursos Humanos. Dos ex empleados de TikTok se quejaron del funcionamiento anterior de los empleados de RRHH, diciendo que parecían buscar a sus compañeros y a sus jefes con la esperanza de conseguir un flujo constante de información sobre lo que hacían los empleados. (Un portavoz de TikTok dice que nunca ha oído hablar de tales prácticas y que la forma en que el departamento de RRHH de la empresa obtiene información sobre los empleados es a través de las evaluaciones de rendimiento).

“No tenía ningún control sobre mi cuenta de resultados, no tenía ningún control sobre mi número de empleados, apenas tenía control sobre mi diseño orgánico”, dijo un antiguo ejecutivo de TikTok. (TikTok lo niega, diciendo que todos los directivos controlan estas cosas). “Me trajeron para gestionar un negocio. No puedes hacerlo si no tienes un control total”.

Por: Abram Brown y Dawn Chmielewski | Forbes Staff

*Sue Radlauer contribuyó a la investigación.

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Tecnología

‘Interrupción de Internet en Cali se dio por robo de redes’

Movistar denuncia que sufrió ataques a sus redes que causaron las interrupciones de Internet que han venido experimentando usuarios en el Distrito de Aguablanca en Cali.

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Frente a las interrupciones al servicio de Internet detectadas por el Observatorio de Internet Netblocks, con sede en Londres, que han venido ocurriendo en en el Distrito de Aguablanca en la ciudad de Cali desde la tarde del martes, al tiempo que se han desarrollado protestas y hechos violentos en el barrio Silioé, Forbes consultó a los operadores de telecomunicaciones y a las autoridades para conocer las explicaciones que hay detrás.

Movistar denunció que en el Distrito de Aguablanca en medio de los actos vandálicos hubo un corte de la red de servicios de telefonía fija e internet, que afecta a 7.000 usuarios en esta zona de Cali, por el hurto de la fibra, que está hecha de cobre, en uno de los nodos. “La situación de orden público no ha permitido al equipo técnico de Movistar culminar la labor de reparación”, indicó la compañía en un pronunciamiento a este medio.

El operador dijo también que está atendiendo a los clientes de Aguablanca a través de su cobertura de telefonía móvil y está a la espera de poder trabajar en la recuperación de los servicios fijos mencionados. En la capital del Valle del Cauca, Movistar tiene más de 170.000 clientes de fibra óptica y banda ancha, y cerca de 2 millones de clientes en servicios móviles.

Por su parte, fuentes de Claro, Tigo y Emcali, alegaron que sus redes han funcionado de forma habitual sin restricciones como las que han estado experimentando los clientes de Movistar.

Desde el Ministerio de las TIC señalaron que “los operadores están haciendo su mejor esfuerzo para garantizar dicho servicio” y que “la conectividad es un derecho de todos los colombianos y uno de los ingredientes esenciales de la reactivación económica”.

Nettblocks reportó que “las métricas de la red corroboran los informes de los usuarios sobre dificultades para conectarse en medio de protestas generalizadas y el uso informado de fuego real por parte de las fuerzas de seguridad”.

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Tecnología

Facebook no siguió sus propias reglas en sanción definitiva a Trump: Consejo Asesor

El Consejo Asesor está dando a Facebook seis meses para tomar una decisión real sobre si remueve la suspensión de las cuentas de Donald Trump.

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Foto: Reuters.

Luego de que Facebook decidiera suspender las cuentas de Facebook e Instagram del expresidente, Donald Trump, el Consejo Asesor, conformado por expertos externos, confirmó la decisión de los ejecutivos de la red social de suspender las cuentas de Trump el pasado 7 de enero; sin embargo, informaron que la empresa no impuso una sanción adecuada al “no seguir sus propias reglas o inventar unas para mantener la suspensión de forma indefinida”.

“Las acciones del presidente Trump en las redes sociales alentaron y legitimaron la violencia y fueron una grave violación de las reglas de Facebook”, dijo Thomas Hughes, director de la Administración del Consejo asesor de contenidos y agregó: “Al mantener una narrativa infundada de fraude electoral y persistentes llamadas a la acción, el Sr. Trump creó un entorno con un grave riesgo de violencia. La decisión de Facebook de suspender las cuentas del presidente el 7 de enero fue la correcta”. 

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En ese sentido, la suspensión de las cuentas de Trump fue correcta, la indefinición en los periodos de cancelación de las mismas es donde Facebook se equivocó.

“En lugar de aplicar una de sus sanciones establecidas a nivel de cuenta por infracciones graves, Facebook ideó una suspensión “indefinida” que no está incluida en sus políticas de contenido. Esta sanción arbitraria le dio a Facebook total discreción sobre levantar o mantener la suspensión, sin criterios que puedan ser examinados por usuarios u observadores externos”, dijo el Consejo Asesor.

En la reunión de conclusión del Consejo Asesor a la que asistió Forbes , los miembros de la junta informaron que la decisión del Consejo “no le regresa de inmediato el acceso a las cuentas de Facebook e Instagram a Donald Trump, sino que por el contrario estamos solicitando a Facebook que tome  una decisión clara sobre eliminar la suspensión o mantenerla con reglas claras”.

“La decisión de hoy muestra el porqué deben existir un Consejo Asesor de externos, porque permite tener control sobre el poder de una empresa del tamaño de Facebook y evita en favor de los usuarios que Facebook invente reglas a su conveniencia”, comentó Helle Thorning-Schimdt, Co-Chair del Consejo Asesor.

En ese mismo sentido Michael McConnell, también Co-Chair del Consejo explicó que el problema principal fue que Facebook no siguió sus propias reglas al manejar una suspensión indefinida de las cuentas del expresidente.

“No está permitido que Facebook mantenga a un usuario fuera de la plataforma por un período indefinido sin criterios sobre cuándo regresará o si siquiera regresará la cuenta. Las propias políticas de Facebook no autorizan, una suspensión indefinida y en caso de infracción, la publicación de un usuario puede ser eliminada, sin restringir su acceso”, dijo  McConnell. 

De acuerdo con Thorning-Schimdt, dentro de los seis meses posteriores a la decisión del Consejo, Facebook debe reexaminar esta sanción arbitraria e imponer una de conformidad con sus propias reglas.

“Esta sanción debe basarse en la gravedad de la violación del Sr. Trump y la perspectiva de daños futuros. Este período de tiempo le permite a Facebook implementar las amplias recomendaciones del Consejo para sus políticas”, explicaron los miembros del consejo.

Entre las recomendaciones derivadas del caso están: 

  • En el futuro, si un jefe de estado o un alto funcionario del gobierno publica repetidamente mensajes que presentan un riesgo de daño, Facebook debería suspender la cuenta por un período definido o eliminarla. 
  • Las reglas de Facebook deben garantizar que, cuando imponga una suspensión con un límite de tiempo a un usuario influyente, la empresa debe evaluar el riesgo de provocar daños antes de que finalice la suspensión. Los usuarios influyentes que presentan un riesgo de daño no deben ser reintegrados. 
  • Facebook debe publicar un informe completo sobre cómo amplificó el contenido dañino y contribuyó a los eventos del 6 de enero. 
  • Facebook debe publicar una nueva política para regir su respuesta a situaciones de crisis. Esto debería establecer límites a la discreción de Facebook, incluido el requisito de revisar su decisión dentro de un tiempo límite. 
  • Facebook debe explicar su proceso para definir infracciones y aplicar sanciones, brindando a los usuarios más información, incluida la cantidad de “infracciones” que han evaluado. 

Facebook responde

Luego de la publicación de los resultados en el caso, la red social publicó una postura a medios de comunciación.

“El Consejo no requirió una inmediata restitución de las cuentas del ex presidente Trump, pero tampoco especificó cuál sería la duración apropiada para la sanción. En cambio, criticó la naturaleza indefinida de la suspensión, considerándola una penalidad “indeterminada y sin estándares”, e instó a que revisáramos nuestra respuesta. Consideraremos la decisión del Consejo y determinaremos una acción que sea clara y proporcionada. Mientras tanto, las cuentas del ex presidente Trump continuarán suspendidas”, publicó la red social.

Facebook también dijo que aunque las recomendaciones no son vinculantes se tomarán en cuenta. “Buscamos activamente la opinión del Consejo sobre nuestras políticas en torno a figuras políticas, y revisaremos esas recomendaciones cuidadosamente.” 

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Tecnología

Denuncian interrupciones de Internet en Cali en medio de protestas y hechos violentos

Netblocks reportó que corroboró dificultades para conectarse a la red en medio de las protestas y de los enfrentamientos en algunas zonas de la ciudad.

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El Observatorio de Internet Netblocks, con sede en Londrés, reportó que detectó interrupciones al servicio de Internet en la ciudad de Cali durante la tarde del martes hasta la madrugada del miércoles, período durante el que se desarrollaban protestas y hechos violentos en el barrio Siloé.

“Las métricas de la red corroboran los informes de los usuarios sobre dificultades para conectarse en medio de protestas generalizadas y el uso informado de fuego real por parte de las fuerzas de seguridad”, expresó el Observatorio. “Se entiende que los servicios de telefonía fija y celular se ven afectados por segunda vez en los últimos días. La interrupción tiene un impacto parcial en la actualidad, pero es probable que limite significativamente el libre flujo de información desde el lugar de las protestas. Se está trabajando para monitorear la situación”.

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NetBlocks rastrea el espacio de direcciones IP de un país en tiempo real, hallando los niveles de conectividad a Internet y las interrupciones correspondientes. Hasta el momento de la publicación de esta historia, la Comisión de Regulación de Comunicaciones no se había pronunciado al respecto.

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